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Un insecte inconnu vieux de 100 millions d’années retrouvé piégé dans de l’ambre

Crédits : Oregon State University

Une équipe de chercheurs de l’Oregon State University rapporte la découverte d’un insecte jusqu’alors inconnu vieux de 100 millions d’années retrouvé piégé dans l’ambre. La créature baptisée Aethiocarenus burmanicus représente aujourd’hui un tout un nouvel ordre d’insectes.

Elle ressemble à une fourmi contemporaine au premier regard. Pourtant, ce nouvel insecte ne correspond à aucun des 31 ordres d’insectes. Découvert piégé dans l’ambre au Myanmar, les chercheurs ont ainsi décidé de ranger l’étrange insecte dans le nouvel ordre 32 baptisé Aethiocarenodea. Aethiocarenodea intrigue notamment par son physique pour le moins particulier : une tête en forme de triangle, des yeux exorbités, un corps plat et de fines et longues pattes. L’insecte « ressemble à un extraterrestre issu d’un film de science-fiction », plaisante George Poinar, Jr., professeur d’entomologie du College of Science de l’Oregon State University qui suggère que la créature « avait probablement un angle de vision de 180° et pouvait voir tout ce qui se passait derrière elle ».

Oregon State University
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Cette découverte publiée dans la revue Cretaceous Research suggère que l’insecte était omnivore, qu’il vivait dans les fissures de troncs d’arbre il y a environ 100 millions d’années et qu’il consommait des mites, des vers et des champignons. Sa grande particularité réside notamment dans la façon dont sa tête était attachée au reste de son corps, celle-ci ne pouvant se mouvoir qu’horizontalement alors que chez les insectes contemporains à tête triangulaire, celle-ci bouge verticalement. L’animal pouvait également se déplacer rapidement et sécrétait une substance chimique destinée à faire fuir ses prédateurs.

Notons qu’un second spécimen a également retrouvé. Ces spécimens sont donc les deux seuls membres de l’ordre Aethiocarenodea connus à ce jour. En comparaison, l’ordre des coléoptères possède des centaines de milliers d’espèces différentes. Quant à leur extinction, elle fut soudaine, mais la cause reste pour le moment un mystère. D’autres recherches seront nécessaires pour comprendre pleinement ce nouvel insecte et savoir combien de temps il a vécu, la cause exacte de sa disparition et si d’autres espèces peuvent compléter ce nouvel ordre.

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