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Découverte d’une espèce ressemblant à Scrat, l’écureuil de L’Âge de glace

Crédits : Capture d'écran Youtube / Twentieth Century Fox Animation

Des paléontologues annoncent la découverte d’une espèce ressemblant fortement à Scrat, l’écureuil du film L’Âge de glace. Le spécimen évoluait sur Terre il y a 231 millions d’années.

Et si Scrat, l’écureuil “à dents de sabre” visible avec son gland dans les films d’animation L’Âge de glace avait vraiment existé ? Possible. En témoigne la découverte d’une nouvelle espèce “d’écureuil” préhistorique dans la province d’Ischigualasto, au nord-ouest de l’Argentine. Nommé Pseudotherium argentinus, le spécimen vivait en revanche à une autre époque, il y a environ 231 millions d’années. Avant même que les dinosaures ne dominent réellement la planète. Les détails de l’étude sont publiés dans la revue Plos One.

25 centimètres de long

Cette nouvelle découverte, nous la devons au paléontologue Ricardo Martinez, de l’Université argentine de San Juan. En fouillant sur le site, connu pour ses vestiges fossiles du Trias, le chercheur explique être tombé sur un petit crâne. Celui d’un mâle adulte, long d’environ 6,9 centimètres. Les premières analyses ont alors très vite amené le chercheur à soulever la ressemblance avec le personnage du film. « Cette nouvelle espèce a un long museau aplati, peu profond, avec des canines très longues et situées quasiment à la pointe du museau, explique-t-il. La ressemblance avec Scrat est donc très forte ». Ces proportions suggèrent par ailleurs que l’animal mesurait environ 25 centimètres de long.

Illustration d’artiste de Pseudotherium argentinus. Crédits : Plos One

Un environnement bien différent

Notez que ce n’était pas un écureuil, ni même un mammifère, mais ce que les chercheurs appellent un mammaliamorphe – un proche parent des mammifères. Quant à son mode de vie, difficile à dire avec un seul spécimen sous la main. Nous savons néanmoins qu’il profitait d’un environnement chaud tapissé de fougères et de conifères. Il n’y avait pas encore de plantes à fleurs à cette époque. Nous savons également qu’il ne se nourrissait pas de glands, mais probablement d’insectes et de petits animaux. Ses longues dents lui servaient probablement à chasser, ou dans le cadre de la sélection sexuelle (se battre pour une femelle). S’il y a effectivement une ressemblance avec Scrat, elle ne reste que physique, donc.

Notons également que ce n’est pas la première fois qu’une espèce ressemblant au personnage fictif est identifiée. En 2011, un autre spécimen à dents de sabre mesurant entre 10 et 15 cm avait en effet été repéré à La Buitrera, en Patagonie. Celui-ci – baptisé Cronopio dentiacus – est en revanche beaucoup plus “jeune”, et évoluait sur Terre il y a environ 95 millions d’années.

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