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Que contient la plaque de la mission Lucy destinée aux futurs humains ?

Crédits : NASA/SwRI/LM

La NASA vient de lancer avec succès sa très attendue mission Lucy qui vise à survoler jusqu’à huit astéroïdes troyens au cours de son voyage dans le Système solaire. Sur la sonde, les ingénieurs de l’agence américaine ont également installé une plaque sur laquelle se dessinent plusieurs messages destinés aux descendants de l’humanité.

Lancement réussi !

Les astéroïdes troyens sont des objets qui partagent l’orbite de Jupiter autour du Soleil, piégés par l’attraction gravitationnelle de la planète. Ils se divisent en deux sous-groupes : le « camp troyen », situé sur le point de Lagrange L4 de Jupiter, et le « camp grec », situé sur le point L5. Les premiers devancent Jupiter (devant sur la ligne d’orbite), tandis que les seconds se placent derrière.

Les astronomes pensent que certains de ces astéroïdes pourraient être des objets primordiaux quasiment inchangés depuis la formation du Système solaire. Pour les analyser de près, l’agence a développé la mission Lucy en 2017. La sonde a été lancée avec succès ce samedi 16 octobre depuis la base de Cap Canaveral, coiffée au-dessus d’une fusée Atlas V 401 de United Launch Alliance.

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Illustration de la sonde Lucy autour d’un astéroïde troyen. Crédits : NASA

Au cours de son voyage, Lucy effectuera deux premiers survols gravitationnels de la Terre en 2022 et 2024. La sonde fera ensuite un survol de l’astéroïde 52246 Donaldjohanson qui vogue dans la ceinture principale d’astéroïdes entre les orbites de Mars et de Jupiter, le 20 avril 2025, avant d’atteindre ses premières véritables cibles en 2027, dans l’essaim L4 qui précède Jupiter.

Lucy quittera le point L4 et reviendra vers la Terre pour profiter d’une nouvelle assistance gravitationnelle en décembre 2030, avant de se diriger cette fois vers le point L5 de Jupiter. Au terme de cet incroyable parcourt, Lucy deviendra le seul vaisseau de l’histoire à avoir visité huit endroits différents en une seule mission.

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Schéma du Système solaire jusqu’à l’orbite de Jupiter mettant en évidence les astéroïdes troyens (en vert) en avance ou en retard de la planète sur son orbite. Crédits : Wikipédia

Une plaque pour les futurs explorateurs du Système solaire

La sonde portera également une petite plaque semblable à la « Plaque de Pioneer » fixée sur les engins spatiaux Pioneer 10 et 11 sur laquelle ont été gravés des messages et des diagrammes destinés à de potentielles civilisations extraterrestres. La plaque Lucy servira quant à elle de rappel de la valeur de l’exploration spatiale pour les descendants de l’humanité.

Au terme de sa mission, la sonde restera en effet sur une orbite stable, voyageant entre la Terre et les astéroïdes de Troie pendant des centaines de milliers, voire des millions d’années. Nous pourrions donc imaginer qu’un jour, nos descendants pourront la « réceptionner » au cours de leurs voyages dans le Système solaire et lire ces quelques messages.

« Cette capsule temporelle contient des messages de membres éminents de notre société, des individus qui nous ont demandé de contempler l’état de la condition humaine ainsi que notre place dans l’univers« , explique ainsi la NASA dans un communiqué. « Ces dirigeants réfléchis ont été invités à fournir des conseils, des paroles de sagesse, des paroles de joie et des paroles d’inspiration à ceux qui pourraient lire cette plaque dans un avenir lointain. »

Voici deux des citations gravées sur cette plaque.

– « Lorsque vous avez vu au-delà de vous-même, alors vous pouvez constater que la tranquillité d’esprit vous attend« . – George Harrison, guitariste principal des Beatles, décédé en 2001.

– « Souviens-toi de la terre dont tu es la peau : terre rouge, terre noire, terre jaune, terre blanche, terre brune, nous sommes la terre« . — Extrait de Joy Harjo, membre de la Muscogee Nation et poète lauréate des États-Unis.

Enfin, la plaque présente également un diagramme montrant les positions des planètes à la date du lancement de Lucy.