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Historique : sur Mars, Ingenuity s’est envolé avec succès !

Crédits : NASA

La NASA l’a fait : faire voler son petit hélicoptère Ingenuity sur Mars. Il s’agit du tout premier vol motorisé jamais tenté et réussi sur une autre planète. L’agence américaine et ses ingénieurs, encore une fois, marquent l’histoire.

Depuis plusieurs jours les ingénieurs de mission se préparaient pour la première tentative de vol du giravion Ingenuity. La NASA avait proposé un premier test pour le 8 avril, puis pour le 11 avril. Malheureusement, un problème enregistré lors d’un test de rotors a amené les ingénieurs à repenser le logiciel de vol d’Ingenuity.

Concrètement, l’équipe de mission, dirigée par le chef de projet MiMi Aung, a travaillé sur un correctif impliquant l’ajout de quelques commandes à la séquence de vol. Ces changements ont évidemment nécessité des tests et une validation approfondis avant d’être envoyé à l’hélicoptère.

Ces opérations de maintenance réussies, un premier vol test devait finalement être tenté ce lundi matin vers 9h15 (heure française).

Il a néanmoins fallu patienter quelques heures pour savoir si tout s’était bien déroulé (ou non), le temps pour l’hélicoptère de transférer ses données vers Perseverance, qui devait se charger de les relayer vers une sonde martienne en orbite. Ces données ont ensuite été envoyées vers la Terre avant d’être captées par les antennes de la NASA.

Un vol historique

Au cours de ce premier vol, Ingenuity s’est élevé à un peu plus de 3 mètres pendant 39,1 secondes avant de se poser avec succès, selon les données de l’altimètre. Le giravion a pris une photo de son ombre projetée alors qu’il était en vol stationnaire :

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Crédits : NASA

Perseverance était également placé à bonne distance pour tenter de documenter l’événement (sons et images). Voici un cliché pris par le rover nous permettant d’apprécier Ingenuity au-dessus du sol :

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Crédits : NASA

Et le revoici après avoir atterri :

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Crédits : NASA

Aujourd’hui, 117 ans après que les frères Wright aient réussi à effectuer le premier vol sur notre planète, l’hélicoptère Ingenuity de la NASA a réussi à réaliser cet exploit incroyable sur un autre monde“, a déclaré Thomas Zurbuchen, l’administrateur de l’agence. “Bien que ces deux moments emblématiques de l’histoire de l’aviation puissent être séparés par le temps et plus de 250 millions de kilomètres d’espace, ils seront désormais liés à jamais“.

L’équipe d’Ingenuity a encore trente jours pour tenter d’autres vols un peu plus ambitieux sur des distances plus longues et des altitudes plus élevées.

Que se passera-t-il ensuite ?

Après ces trente jours de vols d’essai, Ingenuity sera abandonné sur place, ouvrant (on l’espère) la voie à d’autres véhicules volants susceptibles d’intégrer de futures missions. Ces engins pourraient offrir un point de vue unique aux astronautes en repérant des itinéraires de traversée inaccessibles par des rovers. Ils pourraient également permettre le transport ou la récupération de petites charges utiles.

Le rover Perseverance pourra quant à lui enfin se concentrer sur sa mission principale dans le cratère de Jezero, à savoir chercher de possibles signes de vie passée.