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Une montagne est-elle tombée sur une lune de Saturne ?

Gros plan sur la crête équatoriale de Iapetus. Crédits photo : Nasa

L’hypothèse peut interpeller au premier abord, et pourtant, une chaîne de montagnes semble être sortie de nulle part sur Iapetus, une des lunes de Saturne. Celle-ci ne présente aucun signe de volcanisme ou d’activité géologique qui serait capable de créer des sommets aussi imposants que ceux qui s’y trouvent.

La chaîne de montagnes en question est haute de 19 km et s’étend sur plus de 1300 km le long de la médiane de la lune. L’hypothèse serait donc que la montagne ne s’est pas formée depuis les forces intérieures de Iapetus, mais qu’elle serait tombée du ciel. Dans une nouvelle étude, une équipe de chercheur a réussi à réaliser des images 3D à partir de données collectées par la sonde spatiale Cassini.

La sonde avait été conçue par le laboratoire « Jet Propulsion Laboratory » de la NASA en collaboration avec l’Agence spatiale européenne et l’objet de la mission Cassini-Huygens est d’observer la planète Saturne ainsi plusieurs de ses satellites. Les données récoltées ont déjà permis des découvertes stupéfiantes l’hypothétique présence d’une forme de vie sur Encelade (vous ne le saviez pas ? Pour lire notre article, cliquez ici).

De la nouvelle étude ressort le fait que la plupart des pics de forme triangulaire sont proches de leur « Angle de talus naturel », un angle fixe qu’un matériau atteint alors qu’il s’érode et tombe vers le sol. Grâce à cette observation, les scientifiques affirment par conséquent que l’origine de cette montagne est « exogène », c’est-à-dire extérieure à la lune.

L’objet qui serait tombé du ciel proviendrait d’un impact avec un grand corps planétaire, comme celle qui a probablement été à l’origine de notre lune. Les débris de l’impact ont ensuite formé un anneau instable qui se serait ensuite effondré et aurait formé la crête que l’on retrouve le long de l’équateur. Cette hypothèse expliquerait aussi pourquoi Iapetus a une orbite déséquilibrée autour de Saturne et pourquoi l’une de ses faces tourne le dos à Saturne, comme notre Lune par rapport à la Terre/

>> Accès à l’étude : https://arxiv.org/pdf/1404.2337v1.pdf

Source : Gurumed