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Un Français tombe sur une pièce rare représentant Charlemagne

pièce charlemagne
Crédits : Stadt Aachen

Une pièce en argent vieille de 1 200 ans représentant Charlemagne (l’un des seuls portraits connus réalisés de l’empereur de son vivant) a été récemment redécouverte par un fermier français dans la collection de son grand-père. Vendue sur eBay, elle repose désormais dans un musée en Allemagne.

Une pièce très rare

Il y a quelques mois, un agriculteur français de la région parisienne qui voulait faire construire une maison, mais qui manquait d’argent, s’est souvenu qu’il avait hérité d’une collection de pièces de monnaie de son grand-père. Il se met à fouiller et tombe sur une pièce d’apparence romaine. Conscient qu’elle a probablement de la valeur, il décide alors de la vendre aux enchères sur eBay.

Très vite, l’équipe de Frank Pohle, directeur du Centre Charlemagne, un groupe de musées municipaux à Aix-la-Chapelle, en Allemagne, repère la pièce. Elle représente Charlemagne, l’ancien roi des Francs, et son titre impérial : IMP(erator) AVG(ustus). Il s’agit d’une référence à l’empereur Auguste, le premier empereur romain.

« Nous avons ici des experts qui vérifient régulièrement ce qui se trouve sur eBay concernant l’archéologie« , explique-t-il. Le musée fait alors une offre et remporte la mise (le prix n’a pas été communiqué).

Charlemagne (qui régnait de 768 à 814 apr. J.-C.) devint le premier souverain à unir l’Europe occidentale et centrale après la chute de l’Empire romain d’Occident au cinquième siècle apr. J.-C.. En raison de son pouvoir politique, de sa puissance militaire et de ses relations étroites avec le Vatican, Charlemagne fut couronné empereur des Romains le jour de Noël en l’an 800. Il n’est donc peut-être pas surprenant que sur ce denier, Charlemagne « se présente vraiment comme un empereur romain« , souligne Frank Pohle. « Il est également coiffé d’une couronne de laurier, ce qui est assez inhabituel pour les rois francs, et porte une robe comme un général romain« .

Charlemagne
Le verso de la pièce. Crédits : Stadt Aachen

Quand a-t-elle été frappée ?

L’expert en numismatique Marjanko Pilekić, de la Fondation Schloss Friedenstein Gotha en Allemagne, rappelle que seule une cinquantaine de pièces individuelles en deniers faisant référence à Charlemagne ont été créées de son vivant. En outre, la plupart ne proposent que le nom, pas de portrait. D’après les experts du musée, celle-ci a probablement été frappée à Aix-la-Chapelle en raison de l’importance de la ville au Moyen Âge pour l’Empire carolingien.

Concernant la datation de la pièce, le spécialiste souligne que si Charlemagne avait déjà été couronné en 800, il n’avait utilisé le titre impérial « IMP(erator) AVG(ustus) » qu’en 812 pour des raisons diplomatiques en lien avec Byzance, également connu sous le nom d’Empire byzantin ou romain d’Orient. Au lieu de cela, Charlemagne utilisait le titre d' »Empereur gouvernant l’Empire romain », selon Britannica. En 812, l’Empire byzantin reconnut finalement son titre impérial. Il est donc possible que cette pièce ait été frappée en 812 ou peu de temps après, quelques mois avant sa mort.

Enfin, la valeur de cette pièce à cette époque reste difficile à estimer. D’après Marjanko Pilekić, il est également possible que ces reliques aient été spécifiquement destinées à commémorer l’occasion du couronnement de l’empereur et non à servir de monnaie comme les autres deniers de Charlemagne qui existent en nombre beaucoup plus important sans portrait ni titre impérial.