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Le plus vieil arbre du Royaume-Uni a commencé à changer de sexe

Crédits : Wikimedia

Il est le plus vieil arbre du Royaume-Uni et l’un des plus vieux d’Europe. Situé dans le Perthshire, au cœur de l’Écosse, « l’if de Fortingall » âgé d’environ 5 000 ans est en train de changer de sexe, passant de mâle à femelle, selon les botanistes.

Pendant des siècles, l’if de Fortingall a produit du pollen et en temps que plante dioïque, a été considéré comme un arbre mâle. Mais récemment, les botanistes ont eu la surprise de découvrir l’apparition de baies rouges sur ses branches, suggérant alors un changement de sexe chez l’arbre millénaire.

C’était « une surprise pour moi de trouver un groupe de baies rouges mûres sur l’If de Fortingall alors que le reste de l’arbre était clairement mâle » a déclaré Max Coleman, botaniste au Royal Botanic Garden d’Édimbourg. « C’est un événement rare (…) et pas complètement expliqué », a souligné le botaniste selon qui cette évolution pourrait être due à une modification de l’équilibre hormonal de l’if. « Le stress environnemental est l’une des choses qui pourraient l’avoir provoqué ».

L'arbre en 2011 / Paul Hermans
Crédits : Wikipedia

Chez les ifs et de nombreux autres conifères qui ont des sexes distincts, les changements de sexe sont souvent observés. Mais « normalement ce changement apparaît en partie sur la couronne de l’arbre plutôt que sur tout l’arbre », ajoute Max Coleman. L’arbre, qui serait plus vieux que le fameux monument mégalithique Stonehenge, est en tout cas en bonne santé et une attention toute particulière sera désormais portée à ses transformations.

Source : The Independant