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New Horizons dévoile des plaines glacées au coeur de Pluton

Crédits : NASA/JHUAPL/SWRI

Depuis que la sonde New Horizons survole la planète naine Pluton, celle-ci a de moins en moins de secrets. Après nous avoir montré ses hautes montagnes, Pluton nous révèle désormais d’immenses plaines glacées.

C’est petit à petit que la sonde New Horizons transmet à la Nasa les photos et données que lui révèle la planète naine Pluton. Parmi les nouvelles données dévoilées ce vendredi 17 juillet, la Nasa s’est intéressée à une grande plaine glacée située dans la « Région Tombaugh« , nom donné à cette vaste zone en forme de cœur.

« Ce n’est pas une zone facile à décrypter. On ne voit pas d’impacts de cratères récents et la surface de cette zone est donc assez récente, moins de 100 millions d’années. Elle est probablement toujours en train d’être façonnée par un processus géologique » a déclaré Jeffrey Moore, un des scientifiques de la mission. « La découverte de cette vaste plaine assez jeune, sans cratères d’impacts sur Pluton dépasse toutes nos attentes » a t’il ajouté. En effet, les scientifiques s’attendaient à découvrir de nombreux cratères d’impacts sur Pluton, puisque, située dans la ceinture de Kuiper, un vaste amas de débris au-delà de l’orbite de Neptune, elle devrait être bombardée régulièrement.

« Plaine Spoutnik« , tel est le nom donné à cette vaste plaine glacée, en hommage au premier satellite artificiel envoyé dans l’espace par l’Union soviétique. Si Pluton a déjà révélé en quelques jours plusieurs de ses secrets, nous n’en sommes qu’au tout début de la récolte des données fournies par New Horizons.

« La sonde est maintenant à 3,5 millions de kilomètres de Pluton (elle est passée au plus près à 12.400 km) et elle fonctionne conformément aux prévisions« , a noté Alan Stern, principal scientifique de la mission, qui estime que New Horizons n’a envoyé pour le moment que 2% des données collectées en début de semaine. Jeffrey Moore ajoute : « Nous n’en sommes qu’aux premiers jours de nos analyses après le survol rapproché de la sonde. Aussi extraordinaires que soient ces images, nous n’en sommes qu’au tout début de nos investigations, on fait toujours face à un certain nombre d’hypothèses et nous savons que tirer des conclusions définitives dès à présent serait dangereux.« 

Source : Nasa