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Il y a 1,8 million d’années, l’un de nos plus vieux ancêtres était déjà droitier

Credit: Wikimedia commons

En examinant les stries creusées dans les dents d’un fossile d’Homo habilis, une nouvelle étude menée par l’anthropologue David Frayer, de l’Université du Kansas, suggère que Homo était droitier depuis au moins 1,8 million d’années. Le parti pris contre les gauchers remonterait alors à beaucoup plus loin que nous le pensions.

L’étude, publiée en ligne cette semaine dans le prestigieux Journal of Human Evolution, présente ainsi les recherches menées sur un fossile de mâchoire supérieure demeurée intacte. En analysant les stries creusées sur des dents fossilisées retrouvées en Tanzanie, les chercheurs ont remarqué que les coups viraient de la gauche vers la droite. Ils suggèrent alors que cet Homo Habilis utilisait un outil avec sa main droite pour couper sa nourriture, qu’il tenait ensuite dans sa bouche tout en tirant avec la main gauche pour en découper des morceaux. Les marques suggèrent également l’usage d’un outil en pierre avec la main droite pour effectuer des opérations au niveau des dents, comme probablement éliminer de la nourriture entre celles-ci.

David Frayer/University of Kansas
Credit: David Frayer/University of Kansas

« Sur la base de la direction des marques, il semble donc évident que cet Homo habilis était droitier » souligne David Frayer, principal auteur de cette étude. Il rappelle cependant « qu’un échantillon ne peut évidemment pas faire une généralité, c’est pourquoi nous devons approfondir nos examens dentaires sur les fossiles pré-humains ».

Contrairement aux autres primates, les humains sont très majoritairement latéralisés dans l’usage de leurs mains avec plus de 90 % de droitiers. Une étude antérieure avait déjà identifié la dominance de la main droite dans des fossiles de Neandertal vieux de 400.000 ans, mais personne n’avait encore trouvé des preuves de latéralité plus ancienne jusqu’à maintenant.

Selon le chercheur, cette découverte a des implications pour la compréhension de la capacité linguistique des populations anciennes. Le langage est en effet principalement situé sur le côté gauche du cerveau, qui contrôle le côté droit du corps, et il existe une connexion entre les capacités linguistiques et le fait d’être droitier.

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