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Pourquoi les volcans de la planète Mars sont-ils si hauts ?

Crédits : NASA/Corbis

Si la Terre compte des milliers de volcans, les plus grands de notre système solaire ne se trouvent pas sur notre planète. En effet, la palme revient à Mars où ces derniers sont beaucoup plus imposants. Mais pour quelle raison ?

La planète Mars est plus petite que la Terre mais ses volcans semblent vraiment démesurés. Sur notre planète le plus haut est le Mauna Loa (Hawaï) culminant à 4170 mètres de hauteur  – et plus de 9000 mètres selon les mesures effectuées depuis le plancher océanique. Si les volcans martiens font dans la démesure, ceux-ci sont cependant tous des volcans de type bouclier comme le Mauna Loa.

Une partie d’entre eux se trouve d’ailleurs sur le dôme de Tharsis, un très large soulèvement volcanique dont le diamètre est environ de 5500 km et qui s’élève suivant les endroits de 4 à 8 km au-dessus du niveau de référence de Mars. Voici quelques exemples : l’Alba Mons (1600 km de diamètre, 6,6 km d’altitude), l’Arsia Mons (435 km de diamètre pour 9 km de hauteur) ou encore l’Olympus Mons avec ses 624 km de diamètre et sa caldeira de 85 km de long à 21,2 km d’altitude !

Carte de la région de l’Olympus Mons sur le dôme de Tharsis
Crédits : Wikimedia Commons

Les dimensions et les formes de cette multitude de volcans martiens peuvent énormément différer. Néanmoins, comment expliquer le gigantisme de ces formations volcaniques ? Comme l’explique Futura Sciences, la première notion à évoquer est celle de la gravité de la planète rouge. En effet, celle-ci permet aux montagnes de s’élever beaucoup plus haut que sur Terre sans pour autant s’effondrer sous l’effet de leur propre poids. Cependant la raison principale est la suivante : il n’existe pas de tectonique des plaques sur Mars, celle-ci n’ayant surement pas eu la même ampleur que celle présente sur Terre, ou ayant connu une disparition rapide.

Topographie de l’Olympus Mons
Crédits : Wikipedia

Au début de son histoire, Mars devait vraisemblablement contenir des panaches mantelliques comme c’est le cas de la Terre, responsables de la formation des points chauds qui se caractérisent par la présence de volcans isolés au milieu de plaques tectoniques. Cependant, en l’absence de tectonique des plaques, le magma est remonté plusieurs fois aux mêmes endroits sur Mars, formant ces géants aux dimensions incroyables.

Sources : Futura Sciences – Volcano Discovery