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Une « ville » de poulpes découverte au fond de l’océan

Crédits : Peter Godfrey-Smith / Université de l'Illinois

Une équipe de biologistes sous-marins annonce la découverte d’une véritable « ville » de poulpes au fond de l’océan dans les eaux subtropicales au large du nord de la Nouvelle-Zélande et de l’Australie. Cette découverte suggère que les membres de l’espèce Octopus tetricus ne sont pas aussi isolés et solitaires qu’on le pensait.

C’est dans la baie de Jervis, à l’est de l’Australie, que David Scheel et son équipe de l’Alaska Pacific University ont pu observer une quinzaine de poulpes regroupés communiquant et résidant ensemble, chassant même les pieuvres indésirables dans une zone restreinte aussitôt baptisée « Octlantis ». Les résultats surprenants de cette étude ont été publiés dans la revue Marine and Freshwater Behavior and Physiology. « Ces comportements sont le produit d’une sélection naturelle et peuvent être remarquablement similaires au comportement social complexe des vertébrés », explique David Scheel. « Cela suggère que quand les bonnes conditions sont réunies, l’évolution peut produire des résultats très similaires dans divers groupes d’organismes ».

Ainsi, des invertébrés réputés solitaires peuvent se réunir et fonder une société à la manière des animaux vertébrés. Selon Stephanie Chancellor, docteure en sciences biologiques à l’Université de Chicago, les poulpes ont également « construit » la ville d’Octlantis de façon à pouvoir y résider et s’y abriter. « En plus des affleurements rocheux, les poulpes qui habitent la région ont construit des piles avec les coquilles des crustacés qu’ils ont mangés, notamment les palourdes et les pétoncles. Ces piles de coquilles ont été sculptées pour créer des abris, ce qui fait de ces poulpes de véritables ingénieurs environnementaux », dit-elle.

Il n’est toutefois « pas certain que ces rassemblements soient la norme », note David Scheel, car d’autres spécimens continuent de nager en solitaires dans les océans. Rappelons tout de même qu’Octlantis n’est pas la première ville de céphalopodes mise au jour. En 2009, les scientifiques découvraient Octopolis, pas très loin de la baie de Jervis.

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