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Un papillon de nuit géant trouvé près d’une école australienne

Crédits : École d'État Mount Cotton

Un spécimen de papillon de nuit géant, le plus lourd de tous les papillons de nuit, a récemment été découvert sur le bâtiment d’une école primaire dans le Queensland, en Australie. Ces insectes sont très rarement observés à l’âge adulte.

Au cours de ces dernières années, les élèves et des membres du personnel de la Mount Cotton State School, située dans le Queensland, ont observé des wallabies, des koalas et autres reptiles évoluant dans la forêt tropicale, située à proximité. Une teigne géante des bois, en revanche, c’est une grande première. Le spécimen a récemment été isolé par des ouvriers chargés de construire de nouvelles salles de classe.

« C’était une découverte incroyable », a déclaré Meagan Steward, la directrice de l’école, au micro d’ABC Radio Brisbane. « Nous n’en avions jamais vu auparavant ». Les enfants étaient évidemment ravis, a-t-elle déclaré. L’un d’eux, très inspiré, aurait même écrit une histoire imaginant cet insecte géant dévorer l’un des enseignants de l’école. Le spécimen, de son côté, a été rapidement été relâché dans la nature.

Le papillon le plus lourd du monde

Endoxyla cinereus, ou la teigne géante des bois, est un papillon de nuit de la famille des Cossidés retrouvé uniquement en Australie et en Nouvelle-Zélande. C’est le papillon le plus lourd du monde. Certains spécimens peuvent en effet peser jusqu’à trente grammes, soit aussi lourd qu’une petite souris. Les femelles de l’espèce sont particulièrement grandes, certaines affichant une envergure de vingt-trois centimètres. Les mâles, de leur côté, ne font que la moitié de cette taille.

Notez que si la teigne géante des bois est effectivement très grande, ce n’est pas le plus grand papillon du monde. Cet honneur revient à la sorcière blanche (Thysania agrippina). Observable au Mexique et en Amérique du Sud, cet insecte peut atteindre une envergure de vingt-neuf centimètres.

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Crédits : École publique Mount Cotton/Facebook

Un cycle de vie très court

Malgré sa taille très impressionnante, Endoxyla cinereus est rarement observé dans la nature. Et pour cause, ces insectes passent la très grande majorité de leur vie à l’état larvaire, nichés à l’intérieur des troncs d’Eucalyptus. Elles y passent environ trois ans avant que ne s’opère la nymphose. Une fois adultes, ces papillons ne vivent qu’environ une semaine – mourant peu de temps après avoir pondu (femelles) ou s’être s’accouplés (mâles).

Durant ce court laps de temps, ils reposent sur les troncs des Eucalyptus, où ils replient leurs ailes étroites le long de leur corps pour se camoufler des prédateurs.