Tout l’argent découvert dans le monde tiendrait dans ce volume

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Crédits : Evtushkova Olga

Il y a quelques jours, nous rapportions que tout l’or du monde pouvait tenir dans un cube de 23 m de côté. Qu’en est-il de l’argent ? Nous faisons le point.

L’argent est un élément chimique de symbole Ag et de numéro atomique 47. Il s’agit d’un métal précieux naturellement employé comme monnaie et comme moyen de paiement depuis des milliers d’années. Il est également largement utilisé dans de nombreux domaines de l’industrie en raison de ses propriétés physiques et chimiques uniques.

L’argent est par exemple un excellent conducteur électrique et thermique, ce qui en fait un matériau de choix pour les circuits électriques, les contacts électriques et les écrans tactiles. Avant l’avènement de la photographie numérique, cette matière était également utilisée pour créer des images photographiques en noir et blanc. L’argent reste d’ailleurs encore utile dans certains processus photographiques spécialisés.

En médecine, on l’utilise par ailleurs dans certains pansements pour ses propriétés antibactériennes et dans certains implants médicaux pour ses propriétés biocompatibles. Dans l’industrie chimique, l’argent est utilisé dans la production de certains produits, tels que les colorants, les explosifs et les catalyseurs.

Ce ne sont ici que des exemples. Il y en a beaucoup d’autres. De manière générale, on pense cependant que plus de la moitié de la demande dans le monde provient d’applications industrielles.

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Crédits : Black_Sea/Pixabay

Quelle quantité d’argent avons-nous découverte ?

On pense que l’argent a commencé à être extrait en Anatolie, une région qui correspond en grande partie à l’actuelle Turquie, vers 3 000 avant notre ère. Des fouilles archéologiques ont en effet révélé que les anciens habitants de cette région exploitaient l’argent dans les montagnes de Taurus dès cette époque. Sa production aurait ensuite continué à se développer dans d’autres régions du monde, notamment en Grèce, en Espagne et en Amérique latine. Au fil du temps, ce métal est ainsi devenu une monnaie courante dans de nombreuses cultures, jouant un rôle clé dans le développement du commerce international.

Aujourd’hui encore, il est toujours extrait dans de nombreuses parties du monde, notamment en Amérique latine, en Australie, en Chine, en Russie ou encore au Chili. De nos jours, le plus grand producteur mondial est le Mexique, avec environ 5 600 tonnes produites en 2020. À l’échelle mondiale, près de 25 000 tonnes d’argent ont été produites la même année.

Cela étant dit, en 2018, on estimait la quantité d’argent fouillée au cours de l’histoire à plus de 1,6 million de tonnes. Pour mieux vous en rendre compte, notez qu’il tiendrait dans un cube de 55 m de côté, ce qui représente un volume de 166 375 m3. Cependant, on ne parle ici que de l’argent extrait. Il est naturellement difficile de déterminer avec précision la quantité qui reste à découvrir sous terre, mais selon les estimations de l’US Geological Survey (USGS), les réserves mondiales d’argent seraient d’environ 560 000 tonnes.