Quels astronautes feront le tour de la Lune l’année prochaine ?

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Le module de service européen près de la Lune. Crédit : ESA

Le vol d’essai sans équipage de la mission Artemis 1 étant désormais derrière nous, il est temps de se concentrer sur la suite : la mission Artemis 2. Au cours de ce vol, quatre astronautes feront le tour de la Lune sans se poser en surface avant de revenir sur Terre. Qui seront les heureux élus ? Vous le saurez bientôt.

Lancé en 1968, Apollo 8 était le premier vaisseau spatial habité à quitter l’orbite terrestre basse, mais aussi le premier à se mettre en orbite autour de la Lune. Les trois astronautes constituant l’équipage (Frank Borman, James Lovell et William Anders) avaient ainsi ouvert la voie aux astronautes de la mission Apollo 11 qui permit pour la première fois de fouler le sol de la surface lunaire.

Dans le cadre du programme Artemis, la NASA ambitionne de reposer les pieds sur la Lune lors d’Artemis 3. Tel Apollo 8 en son temps, Artemis 2 visera donc à préparer ce retour très attendu. Pour l’heure, les analyses et préparations se poursuivent, mais tout laisse à penser que ce vol aura lieu comme prévu à la fin de l’année prochaine.

Notez que la trajectoire d’Artemis 2 sera plus simple que celle empruntée par Orion lors de la première mission. Cette fois, le vaisseau Orion n’entrera pas en orbite autour de la Lune, mais utilisera à la place la gravité lunaire pour revenir directement vers la Terre. Le voyage devrait durer environ dix jours.

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La Terre vue de la Lune (Apollo 8). Crédits : NASA/Bill Anders

L’équipage bientôt annoncé

Concernant les heureux élus, l’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a déclaré lors de son discours annuel ce jeudi 9 mars que leurs noms seraient dévoilés le 3 avril prochain. Nous savons cependant qu’il y aura trois astronautes issus des rangs de la NASA et un Canadien. Ce siège avait été proposé il y a quelques années en échange de la contribution du Canada à la Station spatiale internationale (bras robotiques).

A priori, il est toujours prévu que la mission Artemis 3 soit lancée environ un an après Artemis 2. Cependant, cela dépendra essentiellement du développement de l’atterrisseur Starship de SpaceX et des nouvelles combinaisons spatiales en cours de développement par Axiom Space. Un prototype de ces dernières sera présenté le 15 mars prochain, comme l’a également fait savoir Bill Nelson. Ces combinaisons seront naturellement inspirées de celles portées sur la surface lunaire par les astronautes des missions Apollo, mais elles seront grandement améliorées.

Enfin, Bill Nelson a également tenu à remercier le gouvernement américain pour les 27,2 milliards de dollars alloués à la NASA pour son exercice 2024. Il s’agit en effet d’une augmentation de 7,1% par rapport à l’exercice précédent.