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Quatre mystérieuses taches parfaitement alignées observées sur Pluton

Crédits : NASA

Alors qu’elle se rapproche de Pluton, New Horizon continue d’observer et de photographier la planète naine. Sur l’une des images transmises par la sonde, quatre mystérieuses tâches apparaissent.

Sauf incident, New Horizon devrait être au rendez-vous le 14 juillet prochain pour un survol historique de Pluton, après un périple de neuf années. En attendant, la sonde ne chôme pas et continue d’observer la planète naine qui se dévoile de plus en plus. Les dernières images en couleurs, retransmises le 2 juillet 2015, nous montrent deux faces très différentes de la lointaine planète.

Une image intrigue particulièrement les scientifiques, sur laquelle apparaît le long de l’équateur une série de taches sombres de 480 km de diamètre chacune, et régulièrement espacées. Leur origine est pour le moment inconnue et les scientifiques espèrent que la sonde pourra en révéler la nature dans quelques jours.

Pour obtenir davantage d’images de ces zones, les scientifiques ont compilé des clichés en noir et blanc de Pluton capturés par l’imageur à haute résolution de la sonde New Horizons, et des données en couleur récoltées par l’instrument Ralph. Les images résultant de cette observation dévoilent les couleurs naturelles de Pluton et de sa lune Charon. La première serait d’un rouge brun, vraisemblablement causé par les molécules d’hydrocarbures qui se forment lorsque les rayons cosmiques et les particules solaires interagissent avec le méthane dans l’atmosphère et sur la surface. Quant à Charon, elle serait « sombre et grise », comme le souligne Alan Stern, chercheur principal sur New Horizons.

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Crédits : NASA

Les scientifiques espèrent en apprendre davantage sur les deux corps célestes à mesure que la sonde s’approche. Autant vous dire que la semaine prochaine sera très riche en images, en questions, et l’on espère, en réponses !

Source : Nasa