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Une collision d’étoiles visible dans le ciel en 2022

Credit: Illustration artistique de l'explosion d'une étoile / Warsaw University Observatory

Un système d’étoiles binaires fusionnera et explosera probablement en 2022. Une découverte incroyable qui permettra aux astronomes d’assister à ce phénomène rare pour la toute première fois de l’Histoire.

Les collisions stellaires sont étonnamment rares. Selon nos meilleures estimations, de tels événements ne se produisent dans notre galaxie (au sein des amas globulaires) qu’une fois tous les 10 000 ans. Ce n’est que récemment, grâce aux améliorations continues de l’instrumentation et de la technologie, que les astronomes ont pu observer de telles fusions. Pour l’heure, personne n’a jamais été témoin d’un tel phénomène, mais cela est peut-être sur le point de changer. Selon une étude menée par des chercheurs du Calvin College, dans le Michigan, un système d’étoiles binaires fusionnera et explosera probablement en 2022.

Cerise sur le gâteau, les chercheurs affirment que cette explosion sera visible à l’œil nu aux observateurs, ici sur Terre. Cette étude, présentée à la 229e réunion de l’American Astronomical Society (AAS), suggère en effet que deux étoiles parquées dans un système binaire (en orbite l’une autour de l’autre), fusionneront dans six ans environ. Cet événement, disent-ils, provoquera une explosion de lumière si brillante qu’elle deviendra l’objet le plus brillant du ciel nocturne.

Ce système d’étoiles binaires, connu sous le nom de KIC 9832227, contient donc deux étoiles, assez proche pour partager une atmosphère. Leur période orbitale a commencé à diminuer en 2008, date à laquelle les observations ont débuté. En 2015, le professeur Molnar et son équipe, à l’origine de ces recherches, ont finalement déterminé qu’à ce rythme, ces étoiles finiraient par entrer en collision, provoquant une sorte d’explosion stellaire connue sous le nom de « Nova rouge ». Initialement, ils ont estimé que cela se produirait entre 2018 et 2020, mais ils ont depuis placé la date à 2022.

En outre, ils prédisent que l’éclat de lumière sera assez lumineux pour être vu depuis la Terre. L’étoile sera visible dans la constellation du Cygne, disent-ils, et apparaîtra alors comme une nouvelle étoile dans le ciel. C’est un cas historique, car jamais aucun astronome n’a jamais été capable de prédire avec précision où et quand une collision stellaire aurait lieu dans le futur.

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