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Une première sortie dans l’espace privée prévue avec SpaceX

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Crédits : Programme Polaris

Jared Isaacman, le fondateur et PDG de Shift4 et commandant de la première mission orbitale privée Inspiration4, prévoit le développement de trois autres missions spatiales avec SpaceX. L’une d’elles impliquera la première sortie dans l’espace privée, tandis qu’une autre proposera un vol à bord du Starship.

Le 15 septembre 2021, quatre astronautes non professionnels s’envolaient à bord du vaisseau Resilience de SpaceX dans le cadre de Inspiration4, la première mission entièrement civile de la société. Une fois dans l’espace, à plus de 500 km d’altitude, les membres d’équipage Jared Isaacman, Sian Proctor, Hayley Arceneaux et Chris Sembroski ont pu apprécier une vue incroyable de la Terre depuis la coupole de la capsule. En réalité, ce vol n’était toutefois que le premier d’une longue série.

Le Programme Polaris

En s’appuyant sur le succès de ce vol, Jared Isaacman, à l’origine de ce projet, aimerait maintenant envoyer trois autres missions privées en orbite. Le but sera de mener des recherches biologiques et de collecter des fonds. La première mission de ce programme devrait décoller au plus tôt à la fin de l’année sous le commandement d’Isaacman lui-même. Là encore, les astronautes impliqués voleront à bord d’une capsule Crew Dragon de SpaceX. Cette première mission, baptisée Polaris Dawn, doit durer cinq jours. Elle décollera du complexe 39A au Kennedy Space Center de la NASA, en Floride, au sommet d’une Falcon.

Dans un premier temps, la mission visera à grimper au-delà des 1373 kilomètres d’altitude. L’objectif sera de battre le record actuellement établi en 1966 par les astronautes Gemini 11 Charles « Pete » Conrad et Richard « Dick » Gordon. Les deux compères avaient ensuite rejoint la Lune quelques années plus tard, mais le record de Gemini 11 continue d’être aujourd’hui l’orbite terrestre la plus élevée jamais atteinte par les astronautes.

À son altitude maximale, la mission Polaris Dawn traversera des parties de la ceinture de rayonnement de Van Allen. Ce passage dans un essaim de particules chargées et hautement énergétiques sera l’occasion de collecter des données sur les effets de l’exposition aux rayonnements spatiaux sur la santé humaine.

Pour ce vol, Isaacman sera accompagné par Scott « Kidd » Poteet, un lieutenant-colonel à la retraite de l’US Air Force. La spécialiste de mission Sarah Gillis, qui supervise le programme de formation des astronautes de SpaceX, sera également de la partie, tout comme la médecin-chef Anna Menon, chef des opérations spatiales chez SpaceX.

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Les membres de l’équipage de Polaris Dawn : Anna Menon, Scott « Kidd » Poteet, Jared Isaacman et Sarah Gillis. Crédits : Programme Polaris/John Kraus

Première sortie dans l’espace pour SpaceX

Une fois redescendus à environ 500 km au-dessus de la Terre, au moins deux des membres de l’équipage de Polaris Dawn tenteront la première activité extravéhiculaire commerciale (EVA) de l’histoire.

La capsule Dragon de SpaceX ne comprend pas de sas. Ainsi, l’ensemble de la cabine sera dépressurisée avant l’ouverture de la trappe. Pour l’EVA, l’équipage portera de nouvelles combinaisons spatiales conçues par SpaceX. Elles seront évidemment améliorées à partir des combinaisons pressurisées existantes de l’entreprise.

Le plan de vol de la seconde mission du programme Polaris sera développé en fonction de ce que l’équipage et SpaceX auront appris au cours de la première. Enfin, Le troisième vol devrait pouvoir se faire à bord du Starship, le vaisseau lourd et entièrement réutilisable visant à terme à transporter des humains vers Mars. En revanche, aucune date précise n’a été encore programmée pour ce vol. En effet, le Starship devra encore passer de nombreux tests avant de pouvoir envisager une présence humaine à son bord.