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Une première édition des «Principes Mathématiques de la philosophie naturelle » d’Isaac Newton mise aux enchères

Crédits : Cambridge University Library

Une rare copie de la première édition des « Philosophiae Naturalis Principia Mathematicade » (ou « Principes Mathématiques de la philosophie naturelle » en français) d’Isaac Newton sera proposée aux enchères à New York le 14 décembre prochain. Certains experts prédisent une pièce unique vendue à plus de 1 million de dollars.

Principia Mathematica en abrégé est l’œuvre maîtresse d’Isaac Newton. L’ouvrage, publié à Londres en 1687, est aujourd’hui considéré comme l’un des plus importants livres scientifiques jamais édités. Il contient les lois du mouvement de Newton qui formèrent le fondement de la mécanique newtonienne ainsi que la loi universelle de la gravitation. De ces lois, Newton en aura notamment déduit les lois de Kepler du mouvement des planètes. De nombreuses autres choses y sont aussi exposées comme les lois des chocs, le mouvement des fluides ou encore la théorie des marées. Autant vous dire qu’avec seulement 400 exemplaires de cette première édition imprimée, l’œuvre est une pièce majeure de l’histoire scientifique qu’un chanceux ou une chanceuse aura bientôt l’occasion de compter parmi sa collection personnelle.

« Il n’y a pas que l’histoire et le développement de la science, il est aussi l’un des plus grands livres jamais publiés », rappelle Keith Moore, responsable de la bibliothèque Royal Society. L’ouvrage proposé sera une version « continentale » de l’œuvre protégée d’une couverture en cuir moderne. Les experts supposent que l’ouvrage était destiné à être expédié vers l’Europe, ce dernier contenant des modifications mineures qui ne figuraient pas dans les exemplaires diffusés à travers la Grande-Bretagne. Ces changements, aussi mineurs soient-ils, ont été spécialement apportés par Newton et son éditeur Edmond Halley, le célèbre astronome surtout connu pour « sa comète », mais qui fut aussi cet « homme de l’ombre » qui poussa Newton à écrire son livre.

Alors si vous avez quelques millions à dépenser, pourquoi ne pas vous offrir une copie du célèbre Principia Mathematica ? Plus récemment, d’autres pièces remarquables de l’histoire scientifique ont frappé les portes des enchères : la veste en cuir d’Einstein, vendue à un acheteur pour 150 000 dollars. En 2015, la NASA avait également mis accidentellement aux enchères un sac d’échantillons d’Apollo 11 qu’ils regrettent aujourd’hui pour seulement 995 dollars américains.

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