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Pourquoi l’équinoxe d’automne arrive-t-il chaque année le 22 ou 23 septembre ?

Les équinoxes et solstices marquant le passage d'une saison à une autre Crédits : Wikipédia

Comme l’an dernier, l’équinoxe d’automne est arrivé le 23 septembre. En 2017, celui-ci s’était produit le 22 septembre. Cependant, les autres équinoxes sont habituellement associés aux 20 ou 21 des mois concernés. Pourquoi l’équinoxe d’automne est ainsi décalé ?

L’équinoxe d’automne, une exception

Un équinoxe – à ne pas confondre avec les solstices – est un instant de l’année où le Soleil traverse le plan équatorial terrestre, changeant ainsi d’hémisphère céleste. Il en existe deux, marquant l’arrivée du printemps et de l’automne, et l’équinoxe d’automne est arrivé ce 23 septembre à 9 h 30. Et pourtant, nous associons généralement les autres équinoxes à des dates situées au 20 ou 21.

En réalité, le décalage de l’équinoxe d’automne se trouve dans la relation entre notre calendrier et le mouvement de la Terre dans l’espace. En orbite autour du Soleil, notre planète est inclinée, un axe de rotation légèrement penché à 23 degrés. Or, lorsque le début de l’automne arrive, l’hémisphère sud est davantage penché vers le Soleil. En revanche, les deux hémisphères sont orientés vers l’astre de manière équitable au moment même de l’équinoxe.

Les équinoxes et solstices, marquant le passage d’une saison à une autre
Crédits : Wikipédia

Un calendrier qui ne colle pas à la réalité

Rappelons que notre calendrier grégorien datant du XVIe siècle est divisé en 12 mois. Toutefois, celui-ci ne correspond pas totalement à ce qu’il se produit dans l’espace ! Il faut savoir que pour achever un tour complet du Soleil, la Terre prend environ 365 jours, 5 heures et 48 minutes. Ainsi, le calendrier tel que nous le connaissons est très légèrement décalé de la réalité. C’est justement pour cette raison que les années bissextiles ont été mises en place. Une fois tous les quatre ans, un jour est ajouté au calendrier : le 29 février. Or, cela génère le décalage des équinoxes de printemps et d’automne.

Depuis l’instauration des années bissextiles, l’équinoxe d’automne peut en théorie tomber le 21, 22, 23 ou 24 septembre. Le plus souvent, celui-ci arrive le 22 ou le 23, et bien plus rarement le 24. Rappelons qu’un équinoxe d’automne le 21, cela ne s’est jamais produit. Néanmoins, les astronomes estiment que cela arrivera… en 2092 ! Il s’agira donc d’une grande première, sous réserve que le calendrier ne soit pas modifié d’ici cette date. L’an prochain, l’équinoxe d’automne devrait se produire le 22 septembre.

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