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La plus vieille copie d’un texte de l’ancien testament révélée

Crédits : photo tirée de l'étude/Seales et al. Sci. Adv. 2016; 2 : e1601247

Avec une ancienneté d’au moins quinze siècles, la plus ancienne version d’un manuscrit du vieux testament, enroulée et endommagée empêchant tout déroulement, vient d’être révélée grâce à une nouvelle technique d’imagerie numérique en 3D.

Dans la revue scientifique américaine Science Advances, une équipe de recherche américano-israélienne a pu exposer sa découverte, un document fait de peau d’animal qui se trouve être la plus vieille version du Lévitique, le troisième des cinq livres de Moïse, la Torah, dont il contient les deux premiers chapitres. Découvert en 1970 en Israël, ce document ne peut être déroulé car il est en trop mauvais état, mais les chercheurs sont parvenus à produire virtuellement une image du document entièrement déroulé, montrant un texte de 35 lignes dans chaque colonne, dont 18 étaient préservées et 17 ont été reconstituées.

Toute la structure principale du document était brûlée et écrasée et continuait à se désintégrer chaque fois qu’on y touchait, expliquent les chercheurs. « [En lisant] nous avons été frappés par le fait que certains passages sont identiques dans le moindre détail calligraphique et l’organisation des sections au texte Massorétique, qui fait autorité au sein du judaïsme« , a expliqué, lors d’une conférence de presse téléphonique, Michael Segal, directeur de la faculté de Philosophie et de Religion à l’Université Hébraïque de Jérusalem. Mais ce document « ne nous indique pas comment était le texte original« , a-t-il précisé.

Afin de rendre cette lecture possible, les chercheurs ont utilisé une tomographie numérique avancée, un scanner en 3D, qui a pu détecter les traces de métal contenu dans l’encre et la texture du document. « Nous avons été très surpris de la qualité de ces images« , a souligné le professeur Segal. « La plus grande partie du texte est lisible ou tout au moins presque aussi lisible que ceux des manuscrits préservés de la Mer Morte« , a-t-il ajouté. Grâce à cette technique, les chercheurs espèrent pouvoir déchiffrer le reste des manuscrits découverts entre 1947 et 1956 près de Qumran, qui se trouvait alors en Cisjordanie.

« Ces travaux ouvrent une nouvelle fenêtre nous permettant de remonter dans le temps en lisant des documents dont on pensait qu’ils étaient perdus vu leur mauvais état de conservation« , a expliqué Brent Seales, professeur de sciences informatiques à l’université du Kentucky, un des principaux auteurs de ces travaux. « Il existe tellement d’autres manuscrits uniques et fascinants qui pourraient ainsi livrer leurs secrets« , a-t-il souligné.

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