Nous sommes nombreux à confondre le pingouin et le manchot : pourquoi ?

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Crédits : Callingcurlew23/iStock

La plupart d’entre nous confondrait souvent le manchot et le pingouin, deux animaux pourtant bien distincts. Une confusion renforcée par l’appellation anglaise du manchot, qualifié de « penguin ».

Pourquoi nous confondons souvent le manchot et le pingouin, animaux pourtant bien distincts ?

En français, le terme pingouin désigne un oiseau différent de celui que les anglophones appellent penguin. En anglais, ce mot désigne en effet l’animal que les francophones appellent manchot. Le terme français pingouin fait référence à un oiseau pouvant voler et vivant dans l’hémisphère nord, tandis que le manchot, visible dans l’hémisphère sud, n’a pas cette capacité.

Pourtant, la silhouette des deux animaux ne laisse que peu de place à la confusion : l’un est très corpulent, se déplaçant sur ses deux pattes plutôt maladroitement, tandis que l’autre est plus petit, volant avec l’agilité d’un oiseau pélagique (bien que cette opération lui demande beaucoup d’énergie).

Enfin, la pop culture n’a fait que renforcer la confusion entre les deux oiseaux, qualifiant souvent les manchots de pingouins.

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Colonie de manchots en Antarctique – Crédits : SteveAllenPhoto/iStock

Le manchot, un oiseau de mer inapte au vol mais qui excelle à la nage

Le manchot est un oiseau de mer appartenant à l’ordre des sphénisciformes, originaire de l’hémisphère sud, dont les ailes, devenues inutilisables pour le vol, sont en revanche parfaitement adaptées à la nage. À défaut d’être un grand acrobate, le manchot s’avère un excellent nageur, pouvant atteindre une vitesse de plus de 35 km/h, et plonger à plus de 500 mètres en quête de nourriture.

D’une taille comprise entre 40 et 120 centimètres, les manchots ont un corps trapu, des pattes courtes et palmées ainsi que de petites ailes faisant office de « palettes natatoires ». Le plumage des animaux marins est quelque peu contrasté, présentant un dos noir à bleu foncé et un ventre blanc. Cette robe bicolore permettrait aux oiseaux d’échapper aux prédateurs sous-marins lorsqu’ils nagent.

Certaines espèces comme le manchot royal ou le manchot empereur ont des taches de couleur vive sur la tête et le cou, souvent jaunes ou oranges.

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Manchot sur la banquise – Crédits : Callingcurlew23/iStock

Le pingouin, un animal doté de la faculté de voler

Le pingouin, ou plutôt, le Petit Pingouin (Alca torda), est une espèce d’oiseau de mer appartenant à la famille des Alcidés, visible dans l’hémisphère nord. Contrairement au manchot, le pingouin est bel et bien doté de la faculté de voler.

D’une taille variant entre 38 et 48 centimètres, le pingouin est beaucoup plus petit que le manchot, qui peut quant à lui atteindre les 120 centimètres. À l’âge adulte, le pingouin présente un plumage noir sur le dos, blanc sur le ventre et une poitrine foncée. Son bec, bien noir, est paré d’une unique rayure blanche, avec une commissure des lèvres jaune. En hiver, la tête du pingouin devient blanche.

Comme le manchot, le pingouin pêche sous l’eau pour se nourrir, plongeon qu’il effectue uniquement depuis la surface. En revanche, à l’inverse de son acolyte, le pingouin ne peut rester trop longtemps sur ses pattes, peu adaptées à la locomotion terrestre.

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Pingouin en plein vol – Crédits : Hstiver/iStock