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Le Pentagone développe un avion capable de ne jamais avoir à se poser

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Crédits : Rama / Wikimedia Commons

Un avion capable de voler toute l’année sans devoir atterrir ? L’armée des États-Unis devrait pouvoir bénéficier d’une telle technologie dans un futur assez proche. L’appareil embarquerait des panneaux solaires lui permettant d’obtenir l’énergie suffisante pour voler en continu.

Un avion capable d’effectuer un vol perpétuel

Et si un jour, il devenait possible d’embarquer dans un avion fonctionnant seulement grâce à l’énergie solaire ? Ce type de technologie semble avancer, mais les compagnies aériennes ne devraient pas être les premières à en profiter. En effet, l’armée des États-Unis est en pôle position sur le dossier. Il faut dire que le Pentagone n’est pas vraiment intéressé par un bilan carbone plus favorable, mais plus par l’éventuelle capacité de l’appareil à effectuer ce que l’on nomme un « vol perpétuel ».

Dans un article de CNN Travel du 5 mai 2022, le CEO de la société Skydweller Aero Robert Miller a d’ailleurs pris la parole sur le sujet. Il faut dire que cette start-up travaille avec la marine des États-Unis depuis août 2021, justement sur un projet d’avion solaire embarquant des panneaux photovoltaïques et pouvant  de voler pendant de très longues périodes. Or, il est question d’un contrat de 5 millions de dollars entre les deux entités. Skydweller Aero a également signé un accord à hauteur de 14 millions de dollars, cette fois avec la Defense Innovation Unit du Pentagone. La mission de la start-up est de construire un prototype capable de voler durant plusieurs mois sans se poser, et ce, d’ici 2023.

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Crédits : Milko Vuille / Wikimedia Commons

Un pseudo-satellite pour observer le ciel en continu

Skydweller Aero ne part pas de rien puisqu’en 2016, la société a testé son avion Solar Impulse 2. Ce dernier est devenu le premier à réussir un tour du monde uniquement à l’aide de l’énergie solaire. Il a ainsi effectué un parcours de 40 000 kilomètres en 17 étapes. L’appareil détient le record mondial du vol en solitaire le plus long sans ravitaillement et sans escale. Pour mettre au point le prototype que désire le Pentagone, Skydweller Aero devra donc développer un aéronef capable de voler seul comme un drone.

Selon Robert Miller, un tel appareil à vol perpétuel pourrait contribuer à la détection et la surveillance gouvernementale de nouvelle génération, un point jugé critique pour la sécurité nationale. Si le terme « perpétuel » semble un peu exagéré, le CEO de Skydweller Aero assure toutefois que l’avion pourra voler une année entière sans avoir à se poser. Il a aussi évoqué le terme de « pseudo-satellite », c’est-à-dire un engin permettant d’observer le ciel en continu. L’appareil serait également en théorie bien plus maniable qu’un avion à propulsion classique.