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La mort d’une étoile similaire au Soleil observée en direct

Crédits : NASA/ESA/Hubble

Une équipe internationale de chercheurs du laboratoire Joseph-Louis Lagrange (CNRS/Observatoire de la Côte d’Azur) vient d’observer en direct et pour la première fois la transformation d’une étoile de masse proche du Soleil. 

Les étoiles avec des masses similaires à celle du Soleil finissent leur vie en forme de nébuleuse planétaire : elles expulsent les parties externes de leur enveloppe, sorte de magnifique coquille de gaz en expansion. Ces gaz forment un nuage de matière qui s’étend autour de l’étoile à une vitesse d’expansion de 20 à 30 kilomètres par seconde (70 000 à 100 000 km/h). L’étude récemment publiée nous montre ainsi la transformation en direct de l’étoile IRAS 15103-5754 en nébuleuse planétaire.

Les scientifiques ont observé cette étoile à plusieurs reprises avec le radio-interféromètre ATCA, en Australie, et ont détecté des variations dans son émission en longueurs d’onde radio en seulement deux ans. Ces variations montrent d’une part l’effet produit par des champs magnétiques dans l’émission de l’étoile, et d’autre part, elles montrent que l’étoile vient de rentrer dans la dernière étape de sa vie, à partir de laquelle toute sa matière retournera dans l’espace interstellaire et elle-même deviendra une naine blanche. D’ici à 5 milliards d’années, notre soleil devrait ainsi subir le même sort.

Source : CNRS

– Crédits photo : © NASA/ESA/Hubble