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Ce mille-pattes géant pourrait-il tuer un humain ?

mille-pattes géant Scolopendra gigantea
Crédits : Saadetalkan

Au royaume des mille-pattes, Scolopendra gigantea est le plus grand. Cet arthropode géant est connu pour sa morsure douloureuse et venimeuse capable de venir à bout d’espèces en tout genre. Mais son venin pourrait-il abattre un Homme ?

Un géant tapi dans les litières

Scolopendra gigantea est une espèce de scolopendres de la famille des Scolopendridae. C’est la plus grande scolopendre au monde. Vous retrouverez cet arthropode également connu sous le nom de mille-pattes géant à pattes jaunes ou mille-pattes géant amazonien en Colombie et au Venezuela, ainsi que dans les îles voisines d’Aruba, Curaçao et Trinidad, principalement sous les bûches dans la litière de feuilles des forêts tropicales.

Son corps long et aplati compte jusqu’à vingt-sept segments de couleur cuivre à marron avec 21 à 23 paires de pattes. La plupart des spécimens mesurent entre vingt-cinq et trente centimètres, mais certains plus âgés peuvent atteindre les quarante centimètres. Scolopendra gigantea partage également de nombreux caractères avec une autre grande espèce d’Amérique du Sud et des Galapagos : Scolopendra galapagoensis.

mille-pattes géant Scolopendra gigantea
Scolopendra gigantea. Crédits : Tod Baker

De quoi se nourrit-il ?

Sa première paire de pattes sert également de griffes qu’il utilise pour se précipiter sur ses proies et administrer un venin neurotoxique. Ces mille-pattes sont des mangeurs généralistes, s’attaquant principalement à de petits rongeurs et reptiles ou à d’autres gros insectes pendant la nuit, lorsque le taux d’humidité est le plus élevé. Cependant, ils peuvent aussi surprendre.

« Le récit le plus célèbre de Scolopendra gigantea est peut-être son enregistrement dans une grotte calcaire au Venezuela, documenté dans une publication de 2005 et filmé peu après par la BBC« , détaille Greg Edgecombe, du Musée d’histoire naturelle de Londres. « On y voyait alors l’arthropode ramper sur les murs de la grotte, se suspendre la tête en bas en utilisant sa paire de pattes la plus postérieure et attraper, tuer et se nourrir d’au moins trois espèces de chauves-souris« .

mille-pattes géant Scolopendra gigantea
Un mille-pattes géant agrippant une chauve-souris (Mormoops megalophylla) fraîchement tuée, suspendu au plafond dans une grotte de la péninsule de Paraguaná, au Venezuela. Crédits : BBC

Qu’en est-il des humains ?

Une morsure de ce mille-pattes serait définitivement douloureuse. Une attaque peut alors entraîner un œdème et une nécrose. Le traitement est symptomatique : désinfection locale et antalgiques. Les morsures sont en revanche très rarement mortelles pour l’Homme. Il n’y a eu qu’un seul cas de décès confirmé. En 2014 au Venezuela, un enfant avait été mordu par un spécimen qui se cachait dans une canette de soda. Transporté d’urgence à l’hôpital, son état s’était malheureusement trop aggravé.