Mars Odyssey capture une vue épique du plus grand volcan du système solaire

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Crédits : ESA/DLR/FUBerlin/AndreaLuck

La sonde spatiale Odyssey de la NASA, en orbite autour de Mars depuis 2001, a atteint un jalon remarquable en complétant sa 100 000e orbite autour de la planète rouge. Pour marquer cet événement, l’équipe de la mission a publié un panorama détaillé d’Olympus Mons, le plus haut volcan du système solaire. Cette image exceptionnelle, capturée en mars dernier, offre une nouvelle perspective sur ce géant martien et dévoile des détails fascinants sur l’atmosphère et la surface de la planète rouge.

Olympus Mons : le géant martien

Olympus Mons est un élément emblématique de Mars qui est connu pour être le volcan le plus imposant du système solaire. S’élevant à 27 kilomètres au-dessus de la surface martienne, il dépasse largement tous les volcans terrestres. Sa base s’étend sur 600 kilomètres près de l’équateur martien, formant une structure massive qui domine le paysage environnant. Ce volcan est non seulement un point de repère géologique, mais aussi un sujet d’étude crucial pour comprendre les processus volcaniques et l’évolution géologique de Mars.

En plus de sa taille impressionnante, Olympus Mons présente des phénomènes atmosphériques intrigants. Récemment, des astronomes ont notamment découvert un givre matinal éphémère recouvrant le sommet du volcan pendant quelques heures chaque jour. Cette découverte offre de nouvelles perspectives sur la circulation de la glace des pôles à travers le monde aride de Mars. L’étude de ces phénomènes pourrait aider à comprendre les cycles de l’eau martienne et leur impact sur le climat ainsi que la géologie de la planète.

Une image capturée par Odyssey

Pour célébrer le cap des 100 000 orbites, les scientifiques ont utilisé la sonde Odyssey pour capturer un panorama de cette énorme structure. Cette image unique a été obtenue en ordonnant à la sonde de tourner lentement afin que sa caméra pointe vers l’horizon martien. Cette technique, similaire à celle utilisée par les astronautes de la Station spatiale internationale pour photographier la Terre, a permis de révéler la grandeur d’Olympus Mons en une seule vue.

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Vue panoramique. Crédits : NASA/JPL-Caltech/ASU)
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Zoom sur Olympus Mons. Crédits : NASA/JPL-Caltech/ASU)

La dernière image du volcan montre une bande blanc bleuâtre indiquant la quantité de poussière flottant dans l’air martien au moment de la prise de vue. Au-dessus de cette bande, une fine couche de violet suggère un mélange de poussière atmosphérique et de nuages de glace d’eau bleuâtres. La couche bleu-vert à la limite supérieure de l’image marque l’endroit où les nuages de glace d’eau s’élèvent à environ 48 kilomètres dans le ciel martien. Ces détails offrent des informations précieuses sur l’atmosphère martienne et ses interactions avec la surface de la planète.

Quant à Odyssey, le cap des 100 000 orbites signifie que la sonde a parcouru plus de 2,2 milliards de kilomètres autour de Mars. Bien qu’il ne soit pas équipé d’une jauge de carburant, les ingénieurs estiment qu’il reste au vaisseau environ 4 kilogrammes de propulseur, ce qui est suffisant pour prolonger la mission jusqu’à la fin de 2025 et continuer à fournir des données scientifiques de grande qualité.