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Mars : la panne du rover Curiosity reste un mystère !

La planète Mars. Crédits : NASA / JPL Caltech

Le rover Curiosity explorant actuellement la planète rouge a été récemment victime d’une panne, avant de s’en remettre assez vite. Si l’heure est au soulagement, la NASA s’inquiète tout de même, car cette panne est encore aujourd’hui inexplicable.

La “peur au ventre”

Il y a quelques semaines, l’humanité a dit adieu au rover Opportunity, dont la mission avait débuté en 2004. Initialement prévue pour une durée 90 jours, la mission se sera étalée sur une quinzaine d’années ! Par ailleurs, la crainte de perdre l’autre rover – Curiosity – existe bel et bien. Ce dernier a débuté sa mission en 2012, initialement pour 687 jours, mais est toujours en activité en 2019 comme en témoigne la célébration récente de ses 2000 jours passés sur Mars.

Rappelons que le rover Curiosity a pour mission de rechercher la présence éventuelle d’un environnement ayant par le passé été favorable à l’apparition de la vie. Il doit aussi analyser la composition minéralogique de Mars, étudier la géologie de la zone explorée, mais également collecter des données sur la météorologie et les radiations qui atteignent le sol de la planète. Or, un communiqué du Jet Propulsion Laboratory publié le 22 février 2019 faisait état d’une panne très curieuse, avant que le rover ne soit réinitialisé et remis en marche.

Crédits : NASA Jet Propulsion Laboratory

Résoudre ce mystère

Le rover Curiosity est une machine complexe, comme en témoigne par exemple sa masse. Avec ses 899 kg, celui-ci est cinq fois plus lourd que ses prédécesseurs, à savoir Spirit et Opportunity (174 kg) ou encore Sojourner (10,6 kg). Ainsi, de nombreuses causes peuvent être à l’origine d’un dysfonctionnement, et si la récente panne reste encore inexpliquée, la NASA dit être impressionnée par la rapidité avec laquelle la machine s’est remise de ce problème.

« Nous ne sommes toujours pas certains de la cause exacte et nous collectons des données pertinentes dans le cadre de cette analyse. Le rover a subi une seule réinitialisation de son ordinateur et fonctionne normalement depuis, ce qui est bon signe. Nous travaillons actuellement à obtenir un instantané de sa mémoire pour mieux comprendre ce qui aurait pu se passer »,
 a déclaré Steven Lee, chef du projet adjoint de la mission Curiosity au Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

L’intéressé a également indiqué que des précautions avaient été prises en attendant d’en savoir davantage sur cette panne mystère. Ont été évoquées l’interruption momentanée des opérations scientifiques et la limitation des commandes du véhicule. Cette dernière action aura pour effet de minimiser les changements dans la mémoire du rover, afin de sauvegarder un maximum les éventuelles preuves recherchées par les scientifiques concernant la fameuse panne.

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