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Les images les plus nettes de Titan à ce jour

La plus grande lune de Saturne, Titan, visible aux côtés de la planète et de ses anneaux. Crédit: NASA / JPL-Caltech / Espace Science Institute

La NASA publiait il y a quelques jours de nouvelles vues de la plus grande lune de Saturne, Titan, prise par l’instrument VIMS (Visual and Infrared Mapping Spectrometer), installé sur la sonde Cassini.

Titan est la plus grande lune de Saturne et la deuxième plus grande dans le système solaire après celle de Jupiter, Ganymède. C’est par ailleurs la seule lune dans le système solaire dotée de nuages ​​et d’une atmosphère dense teintée d’orange, ce qui la rend semblable à une planète (l’atmosphère s’étend sur 600 kilomètres). C’est d’ailleurs pour cette raison qu’il est difficile d’évaluer le terrain en surface – du moins avec nos yeux humains. Cette collection d’images nous offre une vue spectaculaire de cette lune et est de loin la meilleure représentation de Titan.

L’image au centre nous montre ici comment apparaîtrait la lune à nos yeux humains. Vous retrouverez autour six nouvelles représentations infrarouges. Chaque couleur (rouge, vert et bleu) représente un rapport de la luminosité de deux longueurs d’onde infrarouges différentes. Cette méthode est destinée à mettre en évidence les matériaux qui composent les caractéristiques de la lune. Nous devons ces images à l’instrument VIMS (Visual and Infrared Mapping Spectrometer), un imageur spectral présent à bord de la sonde spatiale Cassini qui, rappelons-le, terminait ses jours dans l’atmosphère de Saturne en septembre dernier.

Les images nous montrent la surface complexe de Titan se cachant sous son épaisse atmosphère. Nous savons déjà que la lune abrite des lacs et mers d’hydrocarbures liquides (méthane et éthane) principalement concentrés près de son pôle sud. Titan est en fait le seul autre monde dans le système solaire qui possède des liquides stables sur ses surfaces. Vous retrouverez également des rivières et même de la pluie. Ainsi, Titan présente des processus naturels similaires à ceux de la Terre, mais impliquant des matériaux différents de notre eau familière.

Par ailleurs, de vastes zones de la surface de Titan sont recouvertes de dunes de sable d’hydrocarbures, visuellement semblables à celles observées dans le désert namibien, en Afrique.

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