in

Les comètes : un aperçu de ces corps célestes fascinants

comète
Crédits : iStock

Découvrez tout ce qu’il faut savoir sur les comètes, ces corps célestes fascinants qui orbitent autour du Soleil. Apprenez comment elles se sont formées, quelle est leur composition et leur structure, comment leur trajectoire est influencée par le Soleil et quelles sont les missions d’étude qui ont été lancées pour en apprendre davantage sur elles. Une plongée passionnante dans l’univers des comètes !

Définition d’une comète : Une comète est un petit corps céleste, principalement composé de glace et de poussières, qui orbitent autour du Soleil. Elles sont caractérisées par leur queue, visible lorsqu’elles passent près du Soleil, qui est formée par l’évaporation de la glace et l’expulsion de la poussière sous l’effet de la chaleur et de la lumière solaire.

Importance de l’étude des comètes : Les comètes ont été longtemps considérées comme des phénomènes mystérieux et souvent associées à des présages ou des catastrophes. Aujourd’hui, elles sont étudiées par les scientifiques pour en apprendre davantage sur l’origine et l’histoire de notre système solaire, ainsi que sur la formation et l’évolution des planètes.

I) Origine et formation des comètes

A) Hypothèses sur l’origine des comètes

Il existe plusieurs hypothèses sur l’origine des comètes, mais la plus communément admise est qu’elles proviennent du Nuage de Oort, une région située à environ 50 000 années-lumière du Soleil, qui serait composée de milliards de comètes en hibernation. Selon cette hypothèse, certaines comètes auraient été « réveillées » par les perturbations gravitationnelles causées par les planètes et seraient alors tombées sur une orbite autour du Soleil.

B) Formation des comètes dans le Nuage de Oort

Selon la théorie de la formation des comètes dans le Nuage de Oort, ces dernières se seraient formées il y a environ 4,5 milliards d’années, au moment où le système solaire était en formation. Elles seraient composées de glace et de poussières qui se seraient condensées autour de noyaux de roches et de métaux, formant ainsi des corps célestes de quelques kilomètres de diamètre. Elles seraient alors tombées sur une orbite autour du Soleil et auraient été « endormies » pendant des millénaires dans le Nuage de Oort.

Crédits : NASA

II) Composition et structure d’une comète

A) Noyau de la comète

Le noyau d’une comète est le cœur de celle-ci et est constitué principalement de glace d’eau, de glace de méthane, d’ammoniac et de dioxyde de carbone. Il mesure généralement quelques kilomètres de diamètre et est très poreux, avec un taux de porosité pouvant atteindre jusqu’à 70%.

B) Enveloppe de la comète

L’enveloppe d’une comète est une couche de poussières et de gaz qui entoure le noyau. Elle est formée par l’évaporation de la glace du noyau sous l’effet de la chaleur et de la lumière solaire. Elle est également appelée coma.

C) Queue de la comète

La queue de la comète est visible lorsque celle-ci passe près du Soleil et est formée par l’évaporation de la glace et l’expulsion de la poussière sous l’effet de la chaleur et de la lumière solaire. Elle peut mesurer jusqu’à plusieurs millions de kilomètres de longueur et peut être soit ionique (formée de gaz ionisé) ou brillante (formée de poussières réfléchissant la lumière solaire).

IV) Trajectoire et périodicité des comètes

A) Trajectoire elliptique des comètes

Les comètes ont une orbite elliptique autour du Soleil et ne sont donc pas visibles en permanence. Lorsqu’elles passent près du Soleil, elles sont visibles depuis la Terre et peuvent être observées à l’œil nu ou avec des instruments de télescope.

astéroïde 2022 AP7
Le télescope Víctor M. Blanco de 4 mètres au Chili. Crédits : CTIO/NOIRLab/NSF/AURA/D. Munizaga

B) Périodicité des comètes à court et long terme

Les comètes ont des périodes de révolution autour du Soleil qui peuvent varier de quelques années à plusieurs millénaires. Certaines comètes ont des périodes de révolution courtes et sont donc visibles régulièrement tous les ans ou tous les quelques années, tandis que d’autres ont des périodes de révolution longues et ne sont visibles qu’une seule fois tous les siècles ou tous les millénaires.

V) Observations et missions d’étude des comètes

A) Historique des observations des comètes

Les comètes ont été observées depuis l’Antiquité et ont longtemps été considérées comme des phénomènes mystérieux et souvent associées à des présages ou des catastrophes. Depuis, de nombreuses observations ont été faites à l’aide de télescopes et de missions spatiales, permettant aux scientifiques d’en apprendre davantage sur leur composition, leur structure et leur dynamique.

B) Missions spatiales d’étude des comètes

Plusieurs missions spatiales ont été lancées pour étudier les comètes de près, comme la sonde spatiale européenne Rosetta, qui a étudié la comète Tchoury-Hérisson, ou encore la sonde spatiale américaine Stardust, qui a collecté des échantillons de la poussière de la comète Wild 2. Ces missions ont permis de mieux comprendre la composition et la structure des comètes et ont apporté de nouvelles informations sur l’origine et l’histoire de notre système solaire.

La comète Rosetta © Esa, Rosetta, MPS, Osiris, MPS, UPD, LAM, IAA, SSO, INTA, UPM, DASP, IDA

VI) Conclusion

A) Enjeux de l’étude des comètes

L’étude des comètes est importante car elles sont considérées comme des « fossiles du système solaire » qui peuvent nous en apprendre davantage sur l’origine et l’histoire de notre système solaire. Elles peuvent également nous aider à mieux comprendre la formation et l’évolution des planètes et à évaluer le risque de collisions avec la Terre.

B) Perspectives futures dans l’étude des comètes

De nombreuses missions spatiales sont prévues pour étudier les comètes dans les années à venir, comme la mission Hera de l’Agence spatiale européenne, qui vise à étudier la comète Didymos et son impact sur l’environnement spatial, ou encore la mission Lucy de la NASA, qui vise à étudier un groupe de comètes situées dans la ceinture de Kuiper. Ces missions permettront de poursuivre la compréhension de ces corps célestes fascinants et de découvrir de nouvelles informations sur l’origine et l’histoire de notre système solaire.

Avatar

Rédigé par La Rédaction