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Un immense gisement d’hélium découvert en Tanzanie

Crédits : vasukibelavadi / Pixabay

Un énorme gisement d’hélium de 1,5 milliard de mètres cubes vient d’être découvert en Tanzanie, en Afrique de l’Est, par des scientifiques assistés par une société minière norvégienne. Il s’agit d’un gaz rare essentiel, notamment dans la recherche scientifique et aérospatiale.

C’est dans la vallée du Rift, en Tanzanie (Afrique de l’Est), que des chercheurs ont trouvé un gigantesque champ d’hélium de 1,5 milliard de mètres cubes. L’hélium est essentiel dans la recherche scientifique et aérospatiale, mais est également utilisé dans l’imagerie médicale, l’industrie électronique, l’industrie nucléaire et la cryogénie. Une découverte majeure puisque la raréfaction de cet élément chimique, faisant partie de la catégorie des gaz dits rares ou nobles, inquiète la communauté scientifique. En 2010, Robert Richardson, Prix Nobel américain de physique, avait indiqué que les réserves pourraient s’épuiser d’ici à 2035.

Ce gisement tout juste découvert pourrait répondre pendant sept ans à la demande mondiale de ce gaz. « Cela va changer la donne pour assurer le futur des besoins de la société en hélium » s’enthousiasme Chris Ballentine, professeur à l’université d’Oxford impliqué dans ces recherches. « Nous avons pris des échantillons d’hélium et de nitrogène qui bouillonnaient à la surface de la terre« , a-t-il témoigné. La société minière norvégienne Helium One, qui travaille avec ces scientifiques sur cette nouvelle technique pour déceler des gisements de ce gaz et détient trois permis de prospection en Tanzanie, a affirmé de son côté avoir découvert « une province gorgée d’hélium au (potentiel) significatif à l’échelle mondiale« , selon le site internet de la société.

Aujourd’hui, les États-Unis sont le principal fournisseur d’hélium, avec la réserve d’Amarillo, près de Texas, qui représente ainsi près 35 % de la production mondiale. Selon les données de l’Institut américain de géophysique (USGS), le mètre cube d’hélium se vendait entre trois et sept dollars en 2015, ce qui valoriserait le gisement découvert en Tanzanie à au moins 4,5 milliards de dollars.

Sources : bbc/afrique, huffpost