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Hubble tire un magnifique portrait de Jupiter et de sa grande tache rouge

Crédits : NASA, ESA, A. Simon (GSFC)

Il y a quelques jours la sonde spatiale de la NASA Juno nous envoyait des photographies exceptionnelles prises au-dessus des pôles Jupiter, la géante gazeuse plus volumineuse et plus massive que toutes les autres planètes du Système solaire réunies. Aujourd’hui, c’est au tour de Hubble de nous régaler.

Comme chaque année, Hubble tire le portrait de Jupiter. Cette année ne déroge pas à la règle, le 3 avril dernier, les équipes d’Hubble ont pu photographier la géante gazeuse pour nous offrir des détails impressionnants de son atmosphère. Jupiter était en effet à moins de 670 millions de kilomètres de la Terre, à quelques jours de son opposition (alignée avec la Terre et le Soleil). Les chercheurs ont notamment partagé un cliché exceptionnel en haute résolution capturé par la caméra WFC3 (Wide Field Camera 3) installée sur le télescope, révélant la grande tache rouge de la géante qui semble rétrécir.

Jupiter le 3 avril 2017, à moins de 670 millions de kilomètres de la Terre. Crédit : NASA, ESA, A. Simon (GSFC)

Ne vous y trompez pas, cette gigantesque tache pourrait encore englober la Terre tout entière. Pour le moment, les scientifiques ignorent encore pourquoi elle est en train de diminuer ni même si cela va continuer longtemps, se stabiliser ou s’inverser. Depuis sa découverte en 1665 par Cassini, ce gigantesque anticyclone reste mystérieux. D’un diamètre supérieur à la Terre, les chercheurs estiment néanmoins qu’il rétrécit de près de 240 kilomètres chaque année, passant notamment de plus de 40 000 kilomètres de diamètre dans sa plus grande longueur vers 1880 à environ 22 500 kilomètres aujourd’hui. Disparaîtra-t-il un jour ? Beaucoup de questions restent encore sans réponse au sujet de Jupiter, la première planète à s’être formée autour du Soleil.

Pour celles et ceux qui seraient passés à côté, (re) découvrez quelques-unes des images récentes envoyées il y a quelques jours par la sonde Juno en orbite autour de Jupiter. Cette nouvelle image, traitée par l’astronome amateur Roman Tkachenko, montre notamment le pôle Nord de Jupiter dans toute sa gloire orageuse :

NASA/SwRI / MSSS/Roman Tkachenko

Découvrez l’ensemble des photographies ici.

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