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Un morceau du premier avion des frères Wright est sur Mars

mars wright
Crédits : NASA / JPL-Caltech / MSSS

L’hélicoptère martien expérimental Ingenuity contient un petit échantillon de tissu du Wright Flyer, l’avion avec lequel les frères Wright ont effectué les premiers vols contrôlés et motorisés de l’histoire de l’aviation, a révélé la NASA ce mardi.

Sur mars depuis un peu plus d’un mois, le rover américain Perseverance vient de lâcher le bouclier anti-débris chargé de protéger Ingenuity lors de l’atterrissage. Le giravion tentera son premier vol motorisé au plus tôt le 8 avril prochain, un peu plus de 117 ans après les premières tentatives des frères Wright à Kitty Hawk en Caroline du Nord, le 17 décembre 1903. Les deux frères s’étaient relayés, effectuant quatre vols ce jour-là.

Un morceau d’histoire sur Mars

La référence est ici de mise. En effet, le parc historique de Carillon à Dayton (Ohio), la ville natale des Wrights, a récemment fait don à la NASA d’un morceau de tissu prélevé sur l’aile inférieure gauche du Wright Flyer, l’avion qui permit aux deux frères de réaliser leurs exploits. L’arrière-petite-nièce et arrière-petit-neveu de ces derniers avaient naturellement donné leur accord.

«Wilbur et Orville Wright seraient heureux de savoir qu’un petit morceau de leur Wright Flyer I de 1903, la machine qui a véritablement lancé l’ère spatiale, va de nouveau marquer l’histoire en rejoignant la planète Mars !», ont-ils déclaré dans un communiqué.

Pour information, le matériau est collé à un câble sous le panneau solaire de l’hélicoptère.

Rappelons qu’un fragment de bois et du tissu du Wright Flyer se sont déjà envolés pour la Lune en 1969 dans le cadre de la mission Apollo 11. Un échantillon avait également accompagné John Glenn en orbite à bord de la navette spatiale Discovery en 1998. Tout comme les frères Wright, Neil Armstrong et John Glenn venaient de l’Ohio.

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les frères Wright le 17 décembre 1903 à 10 h 35 sur la plage de Kitty Hawk en Caroline du Nord. Crédits : John T. Daniels

Un premier vol historique

Concernant ce premier vol martien, le Jet Propulsion Laboratory a récemment déclaré avoir trouvé « l’aérodrome » idéal pour ce premier vol-test. Il s’agit d’une zone d’environ 10 mètres sur 10 située juste à côté du site d’atterrissage du rover dans le cratère de Jezero.

Le JPL se donnera quelques jours pour opérer un premier test. Le giravion activera alors ses pales à près de 2 900 tours par minute, avant de s’élever à environ trois mètres de hauteur pendant trente secondes. De son côté, Perseverance se tiendra à bonne distance pour tenter de documenter (sons et images) l’événement.

En cas de succès, il s’agira du premier vol tenté et réussi sur une autre planète.