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En quoi les rovers Mars 2020 et Curiosity sont-ils différents ?

Crédits : NASA / JPL-Caltech

La NASA enverra un nouveau rover sur la planète rouge l’année prochaine dans le cadre de sa mission Mars 2020. Celui-ci ressemble étonnamment au rover Curiosity, sur place depuis 2012. Ils sont pourtant bien différents.

L’année prochaine la NASA profitera d’une fenêtre de lancement entre les mois de juillet et août pour lancer sa mission Mars 2020. L’atterrissage devrait avoir lieu en février 2021 dans le cratère Jezero. C’est ici que le rover, dont on ne connaît pas encore le nom officiel, sera déployé. Il rejoindra ainsi Curiosity, qui évolue dans le cratère Gale depuis 2012. Physiquement les deux robots se ressemblent beaucoup. Malgré tout, ils sont assez différents à bien des égards.

Deux missions différentes

Les deux rovers ne servent en effet pas les mêmes objectifs. La mission de Curiosity consiste à évaluer le potentiel d’habitabilité passée de son site d’atterrissage. La NASA avait d’ailleurs vu juste, puisque le rover a rapidement déterminé que le cratère Gale abritait il y a plusieurs milliards d’années un système de lacs et de cours d’eau.

Le rover Mars 2020, de son côté, ne vas pas évaluer le potentiel d’habitabilité de son site d’atterrissage, il va directement chercher des traces de vie passée. En effet, cette formation de 45 km de diamètre pour 500 mètres de profondeur est censée avoir abrité un delta de rivières menant à un lac il y a entre 3,5 et 3,9 milliards d’années. Un lieu idéal pour traquer d’éventuelles biosignatures.

Le rover aura également pour objectif de récolter des échantillons martiens et de les mettre sous scellés en vue d’un prochain retour sur Terre.

Curiosity
Autoportrait de Curiosity réalisé lors du Sol 2291 en direct du cratère Gale. Crédits : Nasa, JPL-Caltech, MSSS

Un nouveau rover plus chargé

La masse des rovers diffère également. Le robot de Mars 2020 pèse en effet 127 kilos de plus que Curiosity. C’est parce que la mission Mars 2020 transportera beaucoup plus d’instruments. À titre d’exemple, Curiosity dispose actuellement de 17 caméras quand Mars 2020 en transportera 23. Celles-ci seront également de bien meilleure qualité, permettant la capture de photos et de vidéos en haute définition.

Le nouveau rover de la NASA, contrairement à son prédécesseur, transportera également deux microphones pour écouter les sons de l’atterrissage sur Mars, ainsi que le vent de la planète.

Les bras des deux robots ont la même portée (2,2 mètres). En revanche, celui de Mars 2020 sera plus sensible et disposera d’un plus grand foret. Pour chercher des traces de vie sur Mars, il est en effet nécessaire d’explorer les sous-sols, où d’éventuels microbes pourraient s’être cachés pour se protéger des rayons cosmiques.

Les roues du rover Mars 2020 ont par ailleurs été repensées. Celles de Curiosity ont en effet été endommagées à plusieurs reprises à cause de roches très coupantes retrouvées à certains endroits. Celles du nouveau rover seront plus grandes, plus épaisses et avec de plus gros crampons.

« Des tests approfondis au Mars Yard du JPL ont montré que ces roues résistent mieux à la pression des roches coupantes tout en fonctionnant tout aussi bien sur le sable », ont déclaré des responsables de la NASA.

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Le rover Mars 2020 lors de son premier test de conduite il y a quelques jours. Crédits : NASA / JPL-Caltech

Côté informatique, l’ordinateur de bord de la mission Mars 2020 sera plus autonome, déterminant son chemin sur Mars cinq fois plus rapidement que celui de Curiosity. Les membres de l’équipe passeront donc moins de temps à planifier les données de navigation, permettant au rover de couvrir plus de terrain et d’accomplir plus de tâches.

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