Une étrange roche étudiée sur Mars par Perseverance

Mars Perseverance
Le rocher a été repéré pour la première fois en février. Crédits : NASA/JPL-Caltech

La NASA a récemment dirigé son attention vers un rocher intrigant sur Mars. Baptisé « Bunsen Peak », son nom fait référence au pic du parc national de Yellowstone dans le Wyoming. Ce rocher avait attiré l’œil des scientifiques sur les photos prises par le rover Perseverance en raison de ses caractéristiques distinctives.

Un étrange rocher

L’objectif principal de Perseverance est de rechercher des signes de vie microbienne ancienne sur Mars. Pour ce faire, le rover explore le cratère Jezero, un ancien lac asséché qui aurait pu abriter des conditions favorables à la vie il y a des milliards d’années.

Pour opérer, Perseverance est équipé d’une gamme d’instruments scientifiques avancés, notamment des caméras haute résolution, des spectromètres, un bras robotique et un système de forage qui lui permettent de collecter des échantillons de roches et de sols pour analyse.

Plus récemment, les chercheurs de la NASA ont focalisé leur attention sur une roche se distinguant par sa hauteur par rapport au terrain environnant et sa texture de surface unique sur sa face gauche. La présence d’une face quasi verticale en face du rover avait également suscité un intérêt particulier chez les scientifiques. En effet, elle offre la possibilité d’observer toute stratification chimique ou physique qui pourrait exister dans le rocher. En outre, cette verticalité permet à la roche d’être généralement moins recouverte de poussière, ce qui facilite les analyses scientifiques.

Une roche formée dans l’eau

Le 11 mars, Perseverance a donc prélevé un échantillon de cette roche pour analyse, révélant qu’elle était principalement composée de grains de carbonate maintenus ensemble avec de la silice presque pure. Cette découverte est d’une grande importance, car elle pourrait fournir des indices précieux sur l’histoire géologique et la présence passée d’eau sur Mars.

Mars Perseverance échantillon
Le rover Perseverance Mars de la NASA collecte un échantillon du « Bunsen Peak ». Crédits : NASA/JPL-Ca

Ken Farley, scientifique du projet Perseverance, souligne l’importance de cette roche en tant que cible prioritaire pour la mission. Il note en effet que la majorité des minéraux présents dans l’échantillon ont été formés dans l’eau, ce qui suggère que cette roche pourrait avoir été formée dans un environnement lacustre ancien. Or, sur Terre, les minéraux déposés dans l’eau sont souvent associés à la préservation de matières organiques anciennes et de biosignatures, ce qui fait de cette roche un candidat idéal pour la recherche de traces de vie microbienne ancienne sur Mars.

Perseverance poursuivra ensuite ses explorations le long du cratère Jezero et se dirigera vers une zone appelée « Bright Angel », où des roches beaucoup plus anciennes sont supposées se trouver. Si tout se déroule comme prévu, les échantillons collectés seront éventuellement rapportés sur Terre par une mission de collecte d’échantillons prévue au début des années 2030.