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Des astronomes ont surpris un astéroïde en train de changer de couleur

Crédits : Wikimedia Commons

Pour la toute première fois, des astronomes ont observé un astéroïde changer de couleur. Il s’agit de “(6478) Gault”, situé dans la ceinture principale d’astéroïdes et découvert il y a une trentaine d’années.

L’astéroïde a changé de couleur

Dans un communiqué du 29 août 2019, les scientifiques du Massachussetts Institute of Technology MIT (États-Unis) ont fait part de leur étonnante observation. Selon eux, l’astéroïde (6478) Gault a changé de couleur, virant du rouge au bleu !

Découvert en 1988, cet objet de quatre kilomètres de large se situe à l’intérieur de la ceinture principale d’astéroïdes, à environ 340 millions de kilomètres du Soleil. Ce dernier s’était déjà fait remarqué en janvier 2019 pour ses queues poussiéreuses. Il s’agissait visiblement d’une activité cométaire engendrée par une désintégration progressive de l’objet depuis environ 100 millions d’années.

Co-auteur de l’étude pré-publiée sur la plateforme arXiv.org le 23 juillet 2019, l’astronome Michael Marsset affirme que l’astéroïde a perdu sa poussière rougeâtre. Celle-ci aurait alors laissé apparaître des couches sous-jacentes bleues. Par ailleurs, ceci a pu permettre d’affirmer que Gault est bien un astéroïde composé de roches et non une comète faite de glace.

Un intérêt nouveau pour Gault

Si l’astéroïde Gault a été découvert il y a une trentaine d’années environ, l’intérêt que lui portent les scientifiques est tout récent. Jusqu’à il y a peu, Gault était considéré comme un objet n’ayant pas grand chose de spécial. Or, la découverte des queues poussiéreuses a justement généré ce regain d’intérêt.

Michael Marsset rappelle que les astronomes ont connaissance d’environ un million de corps situés entre Mars et Jupiter. Toutefois, seule une vingtaine est actif dans la ceinture d’astéroïdes. Autrement dit, Gault est un objet très rare !

Orbite de l’astéroïde Gault
Crédits : Wikimedia Commons

Pourquoi ce changement ?

Observé par le biais de l’Infrared Telescope Facility (IRTF), l’astéroïde aurait changé de couleur entre deux nuits d’observation ! Ceci a poussé les chercheurs du MIT à vérifier leurs instruments pour s’assurer qu’il ne s’agissait pas d’une erreur. Néanmoins, les astronomes pensent connaître la raison de ce phénomène.

Selon les chercheurs, Gault effectue un tour sur lui-même en seulement deux heures, ce qui est très rapide. Cette rotation étonnante s’expliquerait pas l’action du Soleil chauffant l’astéroïde. Celui-ci émet alors un rayonnement infrarouge capable de changer son mouvement. Il s’agit de l’effet Yarkovsky-O’Keefe-Radzievskii-Paddack (ou effet YORP) concernant les petits astéroïdes. Enfin, les astronomes n’en ont pas fini avec Gault. Ces derniers attendent que l’astéroïde soit à nouveau visible dans le ciel afin de tenter d’obtenir de nouvelles informations sur son cas.

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