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Découverte du plus grand cratère de météorite jamais observé, en Australie

Crédits : D. Roddy, U.S. Geological Survey / Wikipédia

Dans le centre de l’Australie, des chercheurs ont découvert les traces d’un cratère formé par une gigantesque météorite, le plus grand jamais observé, avec une diamètre de 400 km. La météorite pourrait s’être écrasée sur la Terre il y a plusieurs centaines de millions d’années.

Deux cratères pour une zone totale d’un diamètre de 400 km, enfouie depuis longtemps sous la surface de la Terre viennent d’être découverts en plein centre de l’Australie. Ceux-ci résultent de la chute d’une météorite qui se serait brisée en deux avant de frapper la Terre. Une découverte rendue possible par une équipe australienne de géophysiciens qui effectuaient des forages dans la région.

C’est dans le cadre d’une recherche géothermale effectuée dans une région limitrophe du sud de l’Australie, du Queensland et des Territoires du Nord qu’une équipe de géophysiciens, emmenée par le Dr Andrew Glikson de l’université nationale d’Australie, a effectuée des forages à deux kilomètres de profondeur. Les carottes remontées à la surface contenaient des traces de roches vitrifiées, amenant à la conclusion d’un énorme impact.

Ils ont alors poursuivi les investigations pour en savoir plus sur cette découverte, et sont parvenus à la conclusion d’un double impact de météorites ayant frappé au même moment la Terre, provoquant deux zones d’impact de 200 km de diamètre chacune, soit une zone complète de 400 km de diamètre, à savoir la plus grande jamais observée dans l’Histoire.

Une datation incertaine 

Les différentes roches retrouvées autour des cratères datent de 300 à 600 millions d’années, mais il reste très compliqué de dater avec précision cet impact de météorites. En effet, les traces sédimentaires manquent, là où dans ce genre de cas on trouve généralement des couches d’argile riche en iridium, présent dans de nombreuses météorites. « Mais aucune couche similaire n’a été retrouvée dans les sédiments anciens datant de 300 millions d’années », déclare Andrew Glikson.

Un tel impact aurait aussi du provoquer une extinction de masse des espèces vivantes de cette époque, mais là encore, on ne dispose pas encore d’informations sur de possibles extinctions durant cette période. L’impact pourrait donc être encore plus ancien, comme le suggère Andrew Glikson : « C’est un mystère, car nous ne pouvons pas trouver un événement d’extinction qui corresponde à cette époque. Je soupçonne que l’impact puisse être beaucoup plus ancien ».

Sources : Telegraph7sur7, sciencesetavenir`

– Illustration : Cratère d’impact en Arizona