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Ce mammifère est le seul connu à être « immunisé » contre le piment !

Crédits : Wikimedia Commons

Dans les forêts tropicales d’Asie du Sud-est vit le toupaye, un petit mammifère aux allures de rongeur capable d’ingurgiter du piment sans en ressentir les effets. Il s’agit du seul mammifère connu capable d’une telle prouesse ! Comment cela est-il possible ?

Le toupaye est un mammifère ressemblant assez aux écureuils et aux musaraignes, mais il n’est pas assimilé à un rongeur, car considéré comme plus proche des primates. On le trouve dans les forêts tropicales de pays d’Asie tels que la Thaïlande, les Philippines, la Malaisie ou encore l’Inde. Outre sa spécificité de ressembler à un rongeur sans en être un, le toupaye a une autre caractéristique plutôt surprenante : celui-ci est doté d’un organisme tolérant le piment !

Alors que la plupart des humains et autres mammifères « cracheraient du feu » après avoir mangé du piment, le toupaye peut en ingurgiter sans difficulté, et il est le seul mammifère dans ce cas. Dans une étude publiée dans la revue PLOS Biology le 12 juillet 2018, une équipe de chercheurs de l’Académie chinoise des sciences a identifié ce mécanisme de tolérance au piment.

Voici des spécimens de Trinidad Moruga Scorpion, le piment le plus fort du monde actuellement – Crédits : Wikimedia Commons / Stefano Fabrizio

Selon les scientifiques, le toupaye n’aurait pas commencé à se nourrir de piment par simple hasard. En effet, l’animal se serait adapté à son environnement en se nourrissant d’une « plante piquante » contenant une substance très proche de la capsaïcine, le composant actif du piment, celui-là même qui irrite les mangeurs que nous sommes ! Le toupaye a simplement été contraint d’élargir son alimentation à des fins de survie, et l’évolution lui a offert une mutation à l’origine de cette extrême tolérance.

En revanche, si l’être humain est lui aussi capable de manger du piment, cela ne veut absolument pas dire que celui-ci à la même tolérance. Ceci s’explique tout simplement par le fait que l’Homme est bel est bien irrité par le piment, mais fait le choix d’apprécier son goût et de supporter la douleur, alors que le toupaye est quant à lui totalement immunisé et n’a aucun problème !

Sources : Technology NetworksAgence Science-Presse

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