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Bientôt un ballon à vide aussi rapide qu’un avion pour transporter des personnes ?

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Crédits : ketklao / iStock

Aux États-Unis, des scientifiques travaillent sur la mise au point d’un modèle de ballon à vide destiné au transport de passagers et de marchandises. Or, la particularité de ce projet est la volonté de créer un engin aussi rapide qu’un avion de ligne commercial.

Un ballon à vide multifonction très rapide

Ces dernières années, il a souvent été question de ballons-espions ou encore de fabriquer des ballons capables d’effectuer des voyages dans la stratosphère. Le quotidien britannique Daily Mail a évoqué des travaux concernant un tout autre type de ballon dans son article publié le 7 janvier 2024. Des chercheurs du laboratoire national de Los Alamos au Nouveau-Mexique (États-Unis) veulent en effet mettre au point un ballon à vide multifonction et surtout très rapide.

Cet engin de forme ronde (un peu comme une montgolfière) et muni d’une coque solide pourrait transporter des passagers ainsi que des marchandises. Cependant, il n’est pas exclu qu’il serve également lors de missions d’espionnage. Il faut dire que la promesse des chercheurs est ambitieuse. En effet, le ballon en question devrait circuler aussi rapidement qu’un avion de ligne commercial.

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Un ballon à vide capable d’aller aussi vite qu’un avion de ligne ? Crédits : vadimrysev / iStock

Une vitesse maximale encore inconnue

Depuis 2019, l’équipe américaine travaille sur un aérogel pour la conception du ballon. Il s’agit d’un matériau à la fois solide, très léger et dont la densité est faible. Cet aérogel serait semblable à un gel dans lequel le gaz remplace le composant liquide. Rappelons tout de même que pour flotter, l’engin doit être plus léger que l’atmosphère environnante. Ainsi, les chercheurs ont aspiré l’air afin d’alléger le ballon, d’où la notion de « ballon à vide ».

Pour l’instant, les scientifiques n’ont pas encore réussi à faire flotter de ballon dans les airs. En revanche, ils affirment avoir testé des « vaisseaux » dont la densité est 34 fois supérieure à celle de l’air et avoir montré une preuve de concept pour tester des ballons dont la densité est dix fois supérieure à celle de l’air.

Le ballon devrait mesurer 1,30 m pour flotter dans le ciel de Los Alamos, dont l’altitude est à 2 200 m au-dessus de la mer. Concernant la promesse d’une vitesse comparable à celle d’un avion commercial, les chercheurs ne peuvent encore préciser quelle sera la vitesse maximale du ballon. Rappelons tout de même que la vitesse de croisière des avions commerciaux se situe entre 810 et 920 km/h. De plus, aucune précision n’a été apportée concernant les capacités de transport du futur engin. Les prochains mois seront donc cruciaux pour perfectionner cette innovation.