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La NASA publie une affiche pour sa mission Europa Clipper

Crédits : NASA

L’orbiteur américain Europa Clipper aura pour objectif de rechercher des signes de vie sur Europe, la lune de Jupiter, dans les années 2030. En attendant, la NASA a récemment publié une nouvelle affiche de cette mission très attendue.

L’année dernière, la NASA confirmait son intention d’explorer Europe, la lune de Jupiter. Nous savons en effet depuis le passage des sondes Voyager en 1979 et la mission Galileo que la lune abrite sous sa surface un océan global, a priori salé. En revanche, on ne sait pas pour l’heure si cette eau est capable de supporter la vie. Pour tenter de le déterminer, la NASA prépare une mission, nommée Europa Clipper.

Une mission très attendue

La sonde se lancera probablement en 2024 pour arriver dans le système jovien au début des années 2030. Une fois sur place, elle restera en orbite autour de Jupiter pendant quatre ans, le temps pour elle d’effectuer 45 survols à basse altitude d’Europe (de 2 700 à 25 kilomètres d’altitude), étudiant sa surface glacée à chaque passage.

Un autre objectif majeur de la mission sera de prendre des images détaillées de la surface de la lune dans le but de sélectionner des sites possibles pour un futur projet d’exploration plus poussé. Cette mission (dont la date reste à déterminer) visera à collecter des échantillons à environ dix centimètres sous la surface, pour y détecter d’éventuels bio-signatures.

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Illustration de la mission Europa Clipper, au-dessus de la lune Europe. Crédits : NASA

Pour mener à bien sa mission, Europa Clipper s’appuiera sur une série d’instruments avancés. Parmi eux un radar pénétrant dans la glace, un spectromètre infrarouge à ondes courtes, un imageur topographique et un spectromètre de masse ionique et neutre. Ces outils seront essentiels pour déterminer l’épaisseur et la composition de la glace qui la recouvre, mais également pour appréhender ce qui se cache en-dessous.

 Cette mission sera «un pas de géant dans notre recherche d’oasis qui pourraient soutenir la vie dans notre propre cour céleste», avait déclaré l’année Curt Niebur, responsable du projet Europa Clipper. «Nous sommes convaincus que cet ensemble d’instruments scientifiques polyvalent permettra de faire des découvertes passionnantes dans le cadre d’une mission très attendue».

La mission se dévoile en affiche

En préparation de cet événement mémorable, la NASA a récemment publié une nouvelle affiche de mission. Comme vous pouvez le voir ci-dessous, le tableau nous dépeint l’orbiter orienté vers la surface glacée d’Europe, avec Jupiter suspendu en arrière-plan.

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La mission Europa Clipper se dévoile en affiche. Crédits : NASA

Rappelons également que l’Agence spatiale européenne (ESA) prévoit également l’envoi d’une sonde dans le système jovien. La mission Jupiter Icy Moons Explorer (en abrégé JUICE) décollera en 2022 pour arriver en janvier 2030 autour de Jupiter. La sonde spatiale survolera ensuite les lunes Callisto, Europe et Ganymède à plusieurs reprises. Pour finir, elle viendra se placer en orbite autour de Ganymède en septembre 2032 pour une étude plus approfondie.