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À vendre : l’un des crânes de T-rex les plus complets du monde

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Crédit : Ted Shaffrey

Un crâne de T-rex adulte sera proposé aux enchères publiques à New York en décembre par la maison Sotheby’s. Le spécimen baptisé Maximus, remarquablement complet, se vendra probablement entre quinze et vingt millions de dollars, estiment les experts.

Maximus aurait vécu il y a environ 67 millions d’années. En réalité, on ignore s’il s’agissait d’un mâle ou d’une femelle. Le fait est que seul son crâne a été excavé de la célèbre formation de Hell Creek, dans le Dakota du sud, riche en fossiles du Crétacé. La majeure partie du squelette a été détruite par l’érosion. Il n’empêche que son crâne reste incroyablement bien conservé, mesurant environ deux mètres de haut pour près de cent kilogrammes sur la balance.

« Le crâne a conservé une grande partie de sa forme et de ses caractéristiques de surface d’origine avec même les os les plus petits et les plus délicats intacts, avec un degré extrêmement élevé d’intégrité scientifique« , a déclaré Henry Galiano, l’un des consultants de Sotheby’s. « Sans le travail de paléontologues de terrain expérimentés qui ont soigneusement collecté et conservé ce crâne, il aurait pu s’éroder et être perdu pour la science à jamais. »

Il est en effet extrêmement rare pour un spécimen de ce type que tous les éléments de la mâchoire portant des dents soient préservés, de même que la plupart des os externes des côtés droit et gauche du crâne.

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Cassandra Hatton, du département Science et culture populaire chez Sotheby’s, touche l’une des dents du crâne de Maximus. Crédit : Ted Shaffrey

Au moins 15 millions de dollars

Maximus n’est pas le premier de cette formation à être proposé aux enchères. Sue et Stan, deux squelettes presque complets, ont respectivement rapporté 8,36 millions de dollars en 1997 et 31,8 millions de dollars en 2020. Le 30 novembre 2022, un squelette nommé Shen sera également le premier T-rex dont les restes seront proposés aux enchères en Asie (Hong-Kong). Selon la maison Christie’s, ses ossements pourraient se vendre à plus de 25 millions de dollars.

Deux perforations dans le crâne suggèrent que Maximus s’était également battu, potentiellement avec un autre T-rex. Quant à savoir si cet affrontement a conduit à la mort du dinosaure, c’est une question ouverte.

Le T-rex Stan avait essuyé de multiples attaques au cours de sa vie, en témoignent les perforations situées à l’arrière de son crâne et sur ses côtes. Son cou s’était également brisé une fois, provoquant la fusion de deux vertèbres et probablement une perte de mobilité pour le reste de sa vie.

La vente aux enchères de Maximus aura lieu le 9 décembre 2022 à New York. Selon les experts, le fossile devrait se vendre à au moins quinze millions de dollars. S’il atterrit chez un collectionneur privé, les scientifiques pourraient ne plus jamais y avoir accès.