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Bébés humains et chimpanzés partagent un langage commun

Crédits : Stefaanroelofs/Pixabay

La façon dont les enfants de moins de deux ans communiquent avant d’apprendre à parler est similaire à celle employée par les chimpanzés. Un langage commun qui pourrait permettre d’en apprendre davantage sur l’origine de la communication avec les primates.

Avant de pouvoir s’exprimer oralement, les bébés humains communiquent par les gestes dans le but de se faire comprendre. Mais ce comportement n’est pas propre à notre espèce. Une récente étude menée par des chercheurs de l’Université de St Andrews en Écosse et publiée dans la revue Animal Cognition, nous montre en effet que 90% de nos gestes, effectués en bas-âge, sont similaires à ceux employés par les chimpanzés – bébés et adultes. Sauter, lancer des objets, étreindre, etc. Un véritable répertoire gestuel commun, témoin de notre histoire évolutive partagée.

«Comme les chimpanzés et les humains partageaient un ancêtre commun il y a environ 5-6 millions d’années, nous voulions savoir si notre histoire évolutive de la communication se reflétait également dans le développement humain», explique Verena Kersken, principale auteure de l’étude. Pour ce faire, les chercheurs expliquent avoir observé et analysé les comportements gestuels de bébés à la maison, en garderie (treize en Allemagne et sept en Ouganda, par souci d’influence culturelle différente). Plusieurs chimpanzés, âgés de 1 à 51 ans, ont également été observés dans leur habitat naturel, dans la forêt de Budongo en Ouganda.

Il en ressort que bébés humains et chimpanzés partagent au total – du moins dans cette étude – 46 gestes sur les 52 répertoriés, soit 89%. «Nous étions stupéfaits de voir tant de gestes de singe utilisés par les enfants», poursuit la chercheuse. En revanche, certains mouvements comme le fait de montrer du doigt ou d’agiter une main pour dire bonjour ou au revoir, n’étaient propres qu’aux humains.

Il semblerait néanmoins que nous ayons conservé certains comportements ancestraux, exprimés à un stade précoce de notre développement. Les chercheurs envisagent maintenant de poursuivre ces recherches sur un échantillon plus grand et diversifié, comparant cette fois-ci notre gestuelle avec celle non plus des chimpanzés, mais des bonobos.

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