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Photo : cette “super-maman” canard s’occupe de 76 canetons !

Crédits : Brent Cizek

Non, il n’y a aucun montage ou autre canard derrière cette image adorable. Fin juin, le photographe Brent Cizek a pris cette photo au lac Bemidji, dans le nord-est du Minnesota (États-Unis), alors qu’il était en train de pagayer dans son canot. C’est alors qu’il a aperçu la remarquable procession : une cane menant une petite armée de minuscules canetons.

De retour à la maison, le photographe a compté au moins 50 canetons sur la photo (ci-dessous). Mais lors de visites ultérieures au lac, il en a aperçu jusqu’à 76, pagayant derrière leur mère.

La question est la suivante : une cane peut-elle avoir autant de canetons ? Et peut-telle réellement s’en occuper ? « Bien qu’il ne soit pas rare de voir 20 ou 30 canetons suivre une mère célibataire, un groupe de 50 ou plus est vraiment remarquable, explique Kenn Kaufman, rédacteur en chef du magazine Audubon. Il y a probablement quelques bizarreries aviaires différentes ici ».

Pour commencer, cette cane, aussi courageuse soit-elle, ne s’est pas occupée de tous ces canetons elle-même. « Ce serait impossible, explique l’ornithologue Richard Prum au New York Times. Les canes femelles peuvent généralement pondre seulement une douzaine d’œufs à la fois et peuvent en couver jusqu’à 20 ».

Alors, comment est-ce possible ? Comme l’explique Kenn Kaufman,  les canes ont parfois l’habitude de laisser quelques-uns de leurs œufs dans les nids d’autres mères. Les chercheurs en ignorent la raison, mais ce pourrait être un moyen de s’assurer qu’au moins une partie de sa progéniture ait une chance d’éclore si quelque chose de tragique devait arriver à son nid.

Ceci pourrait expliquer une vingtaine de canetons, mais qu’en est-il des 56 autres ? Ces petits pourraient être dans une sorte de système de crèche, poursuit David Rave, gestionnaire de la faune dans la région de Bemidji pour le ministère des Ressources naturelles du Minnesota. Dans une crèche, les femelles confient leurs nouveau-nés aux soins d’une femelle plus âgée et plus expérimentée.

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