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La mort du plus grand iceberg jamais mesuré est imminente

B-15 en train de fondre. Crédits : NASA

Après avoir dérivé pendant près de 20 ans, le plus grand iceberg de l’Antarctique, B-15, est sur le point de disparaître pour toujours. Flottant au nord-ouest des îles de la Géorgie du Sud, l’iceberg se rapproche dangereusement de l’équateur.

Cette histoire commence il y a plus de 18 ans, en mars 2000, lorsqu’un morceau de la plate-forme de Ross se détacha pour flotter librement dans les eaux antarctiques. Depuis que les scientifiques ont commencé à documenter la taille des icebergs, ils n’en avaient jamais vu de plus gros. Ils le nommèrent, selon les conventions qui régissent l’identification des icebergs : B-15. Assez rapidement, B-15 a commencé à se fragmenter, comme le font les icebergs. Mais cet iceberg était si grand que même les plus petits morceaux étaient encore des mastodontes à part entière. En 2014, le plus gros de ces morceaux, B-15T, s’est divisé en morceaux plus petits, augmentant le nombre d’icebergs nés du B-15 original à 28. Et l’un de ces derniers icebergs, le B-15Z, arrive peut-être à la fin de sa vie.

Les images satellites prises le 22 mai depuis la Station spatiale internationale (ISS) confirment que les restes de l’iceberg suivent une trajectoire accélérée dans les eaux tropicales chaudes. Selon la NASA, les icebergs fondent rapidement une fois qu’ils dérivent dans cette région. Une grande fracture est déjà visible au centre de B-15Z, et de plus petites pièces s’écroulent de ses bords.

La trajectoire empruntée par l’iceberg depuis 2014/NASA

Si le morceau de glace mesure encore environ 18 km de long pour 9 km de large, il ne devrait plus en avoir pour très longtemps. Si l’iceberg venait à se fragmenter dans les prochains mois, ces petites pièces pourraient rapidement fondre. Les adeptes de ces phénomènes pourront se “consoler” en sachant qu’à cause du changement climatique, un autre iceberg encore plus grand se détachera probablement bientôt.

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