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Pourquoi les chiens aiment-il l’odeur des excréments, et pourquoi en mangent-ils ?

Crédits : Flickr / Indi Samarajiva

Il y a des choses sur lesquelles nous pouvons tous être d’accord. Par exemple : le fait que le caca sente mauvais. Malgré quelques fétichistes, pour la plupart d’entre nous cette question transcende les divisions habituelles. D’un autre côté, c’est autre chose pour les chiens. Certains l’aiment, d’autres non. Certains en mangent, et certains se roulent dedans. Mais pourquoi de tels comportements ?

Pourquoi n’ont-ils pas, comme nous, une aversion naturelle pour les excréments ? En se penchant un peu sur la question, tout un monde de putréfaction s’ouvre à nous. Nous découvrons alors que notre aversion pour certaines odeurs nous renvoie à notre évolution – à l’apprentissage culturel et à ce que signifie vraiment “aimer” ou “ne pas aimer” une odeur. Dans un premier temps, les humains perçoivent les “mauvaises” odeurs par un mécanisme acquis au cours de leur évolution, intégré pour prévenir les dommages : par exemple la répulsion de l’odeur des excréments pour prévenir la maladie. Mais cela se fait aussi par l’apprentissage : l’aversion pour certains aliments par exemple. Si vous devenez malade après avoir consommé un aliment particulier, le goût et l’odeur de la nourriture vous dégoûteront pendant un certain temps. Dans les deux cas, la fonction semble être de nous protéger.

Mais les chiens n’ont pas évolué de la même manière. Notre chemin évolutif nous a menés à développer un sens particulier : la vision. Pour les chiens, c’est le nez qui prime. À l’instar des canidés, beaucoup d’animaux ont un deuxième système olfactif destiné à traiter les odeurs très lourdes. Celles que nous sentons sont par définition volatiles – elles flottent dans l’air, et quand nous respirons, elles remontent dans le nez. Les chiens, eux, disposent d’une seconde structure appelée – l’organe voméronasal – qui ne fonctionne pas seulement par inhalation, mais aussi comme une petite pompe. Ce petit organe se trouve généralement dans le nez. C’est pourquoi les chiens enfouissent leur truffe dans les fesses d’un autre chien, ou dans l’urine, ou dans les excréments. Ils peuvent ainsi aspirer ces molécules lourdes et en extraire un maximum d’informations.

Pour le chien en effet, les excréments sont les sources d’une quantité importante d’informations. Ils leur parlent de l’individu qui les a déposés, de son statut de dominance, de sa parenté, de son sexe et ainsi de suite. La délimitation du territoire est également une fonction clé pour les canidés. Ces derniers défèquent autour des limites de territoire et des chemins clés pour marquer leur propriété avec les excréments – un peu comme nous utilisons des clôtures. Quant à savoir pourquoi certains se roulent dedans, cela reste encore un mystère. Il pourrait néanmoins s’agir d’un “reste” de l’évolution. Votre chien descend du loup. Et ce dernier se roule en effet dans les carcasses en décomposition ou les excréments des herbivores dans le but de masquer sa propre odeur, lui permettant ensuite de se faufiler sur sa proie sans être repéré.

Ainsi pour les chiens, il ne semble pas y avoir de bonnes ou de mauvaises odeurs – à quelques exceptions près. Les odeurs sont juste des informations : il suffit alors de les respirer, ou de fourrer sa truffe dedans. Mais pourquoi certains chiens mangent-ils le caca des autres, et parfois même le leur ? Si la vue de votre chien se délectant d’un plateau de selles peut vous paraître dégoûtante, notez que, très souvent, les chiens le font parce qu’ils manquent de vitamines et de minéraux essentiels dans la nourriture qu’on leur donne. Les excréments leur fournissent ce dont ils manquent. Les chiens de compagnie bénéficient souvent d’un régime très riche, ce qui rend le produit final attrayant pour certains animaux. Comme son ancêtre le loup, le chien domestique est un charognard opportuniste qui navigue selon les odeurs d’excréments, en particulier ceux qui contiennent des restes de nourriture non digérée.

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