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Aussi à l’aise sur terre que dans l’eau, ce dinosaure vivait il y a 72 millions d’années

Crédits : Lukas Panzarin

Aussi à l’aise sur terre que dans l’eau, ce surprenant petit prédateur vivait en Mongolie il y a 72 millions d’années. Son nom officiel : Halszkaraptor escuilliei. « Halszka » pour les intimes.

Les oiseaux sont l’incarnation moderne des dinosaures. Mais certains oiseaux vivent d’une manière que nous n’avions jamais observée dans le royaume des dinosaures. Les canards, par exemple, alternent entre l’eau et les habitats terrestres, capables de profiter des deux. Jusqu’à présent, cela n’avait pas été observé chez les dinosaures, mais la découverte d’une espèce nouvelle en Mongolie est en train de changer la donne. Des pattes de vélociraptor, un cou de cygne et des ailes de pingouin : des chercheurs révèlent l’existence d’une espèce étrange, aussi à l’aise sur terre que dans l’eau. Une première, donc.

« Il faut imaginer un mélange entre un vélociraptor, une autruche et un cygne avec un museau de crocodile et des ailes de pingouin », décrit Paul Tafforeau, paléontologue au Synchrotron européen de Grenoble (ESRF), coauteur de l’étude. « Il fait un peu extraterrestre », avoue le chercheur.

Halszkaraptor escuilliei, qui mesurait approximativement un mètre vingt, vivait en Mongolie au Crétacé, il y a environ 72 millions d’années. Côté physique, imaginez alors la queue d’un vélociraptor, en plus courte, des pattes de bipède apte à courir, armées de griffes acérées capables d’égorger ses proies. Plus étrange : ce petit dinosaure possédait également certaines caractéristiques de prédateurs aquatiques : des dents, un museau de crocodile et un très long cou ressemblant à celui du cygne.

Selon les chercheurs, l’animal était alors habile à la course ainsi qu’à la chasse sur terre tout en étant capable de nager et de pêcher dans l’eau. « On connaissait des dinosaures qui mangeaient du poisson, notamment le spinosaure, mais on ne pense pas qu’il pouvait nager », notent les chercheurs. Ce nouveau dinosaure, lui, se nourrissait probablement de poissons, de crustacés, mais également de petits reptiles et de mammifères.

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