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Un minéral volcanique rare découvert sur Mars

Crédits : alusruvi / Pixabay

Curiosity, le rover d’exploration de la planète Mars de la Nasa, a fait en juin 2015 une découverte que les experts de la planète rouge qualifient de majeure, à savoir de la Tridymite, un minéral volcanique assez rare sur Terre.

Alors qu’il évoluait sur le cratère de Gale, en juin 2015, sur la planète Mars, le rover de la Nasa Curiosity a collecté de la poudre forée dans de la roche à un endroit nommé “Buckskin“. L’analyse des données de ces roches réalisée aux rayons X a permis d’y détecter des quantités significatives d’un minéral de silice appelé Tridymite. Une découverte surprise pour les scientifiques, puisque la tridymite est généralement associée à un volcanisme silicique, connu sur Terre mais rare, et qui n’a jamais été considéré comme important ou même présent sur la planète rouge.

Cette découverte de tridymite pourrait inciter les scientifiques à repenser l’histoire volcanique de Mars, puisqu’elle suggère que la planète aurait autrefois hébergé des volcans explosifs qui auraient conduit à la présence de ce minéral. Des volcans explosifs, mais aussi de l’eau salée, voire des océans. Ainsi, la présence potentielle d’un ancien lac sous le cratère de Gale pourrait ne plus relever de la supposition. Cette découverte a valu une publication dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

NASA/JPL-Caltech/MSSS
Crédits : NASA/JPL-Caltech/MSSS

Sur Terre, la tridymite est formée à des températures élevées dans un processus explosif appelé volcanisme silicique. Le Mont St. Helens, un volcan actif dans l’État de Washington, aux Etats Unis, et le volcan Satsuma-Iwojima au Japon sont des exemples de ce type de volcans. La combinaison de haute teneur en silice et des températures extrêmement élevées dans les volcans crée la tridymite” explique Richard Morris, scientifique de la NASA et principal auteur de cette étude.

La découverte de tridymite était complètement inattendue. Cette découverte pose maintenant la question de savoir si Mars a connu une histoire volcanique beaucoup plus violente et explosive au cours de l’évolution rapide de cette planète” ajoute Doug Ming, co-auteur de l’étude.

Source : jpl.nasa

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