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Mimas, la lune de Saturne capturée depuis les anneaux par Cassini

Crédits : NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Alors que la sonde spatiale Cassini poursuit sa route vers les anneaux de Saturne, elle en a profité pour prendre un magnifique cliché de Mimas, l’une des lunes de Saturne. Une photographie qui nous offre également un bel effet d’optique.

La sonde Cassini créée par le Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la Nasa en collaboration avec l’Agence Spatiale européenne est au cœur du système de Saturne depuis une douzaine d’années et poursuit sa « Cassini’sRing Grazing Orbits ». Il s’agit là de la première phase de sa dernière mission baptisée « Grand Finale ». Diverses plongées dans les anneaux de Saturne sont alors prévues avant de finalement plonger dans l’atmosphère de la planète le 15 septembre 2017 où la sonde se consumera.

Le 23 octobre dernier, alors qu’elle s’approchait toujours un peu plus près des anneaux de Saturne, la sonde en a profité pour capturer un superbe cliché de Mimas, une lune de Saturne de 398 kilomètres de diamètre. Sur cette photographie, il semble que Mimas fasse route pour entrer en collision avec les anneaux de Saturne, mais comme l’expliquent les responsables de la Nasa, il s’agit là d’un effet d’optique.

Crédits : NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

La petite lune est en effet située à environ 45 000 kilomètres de distance de la géante gazeuse. « Cependant, il est vrai qu’il existe un lien étroit entre la lune glacée et les anneaux de Saturne », expliquent les responsables de la Nasa relayés par le magazine Space. « La gravité les lie et façonne la manière dont ils se déplacent ». Avec la gravité, Mimas créée des ondulations dans les anneaux de Saturne. Cette perturbation sépare les anneaux A et B, un événement qui est appelé la « Division de Cassini ».

Alors qu’elle entame sa dernière mission dans le système de Saturne, la sonde spatiale Cassini a effectué un travail considérable pour la connaissance sur la géante gazeuse. Pour rappel, depuis son arrivée en 2004 et après sept ans de voyage, Cassini c’est : 10 lunes découvertes, 3 616 publications scientifiques, 243 orbites, 379 300 photos ou encore 2,2 milliards de km parcourus depuis son arrivée !